Brittney Griner en Paul Whelan: regering Biden biedt veroordeelde Russische wapenhandelaar aan in ruil voor vastgehouden Amerikanen

Deze bronnen vertelden CNN dat het plan om Bout te ruilen voor Whelan en Griner de steun kreeg van president Joe Biden nadat het sinds eerder dit jaar ter discussie stond. De steun van Biden voor de ruil overstijgt de oppositie van het ministerie van Justitie, dat over het algemeen tegen de handel van gevangenen is.

Staatssecretaris Antony Blinken maakte woensdag bekend dat de VS “weken geleden” een “substantieel voorstel” aan Moskou hebben voorgelegd voor Whelan en Griner, die geclassificeerd zijn als ten onrechte vastgehouden.

Tijdens een persconferentie op het ministerie van Buitenlandse Zaken zei Blinken dat Biden “direct betrokken” was en het voorstel ondertekende. Hoewel Blinken niet direct bevestigde dat Bout deel uitmaakte van de deal, zei hij dat hij “niet kan en zal ingaan op de details van wat we de Russen in de loop van zoveel weken hebben voorgesteld”, zei hij “in termen van de president, natuurlijk was hij niet alleen direct betrokken, hij ondertekent elk voorstel dat we doen, en zeker als het gaat om Amerikanen die willekeurig worden vastgehouden in het buitenland, ook in dit specifieke geval.”

De topdiplomaat van de VS zei dat hij van plan was de zaak te bespreken tijdens een verwacht gesprek met de Russische minister van Buitenlandse Zaken Sergey Lavrov deze week – zijn eerste gesprek met zijn ambtgenoot sinds het begin van de oorlog in Oekraïne – en vertelde verslaggevers: “Ik hoop dat ik tijdens het spreken aan minister van Buitenlandse Zaken Lavrov, kan ik de inspanningen voortzetten om ze naar huis te brengen.”

“Het is naar mijn mening nuttig om duidelijke, directe boodschappen aan de Russen over te brengen over de belangrijkste prioriteiten voor ons. En zoals ik al zei, deze omvatten het veiligstellen van de terugkeer naar huis van Brittney Griner en Paul Whelan,” zei hij.

Een hoge regeringsfunctionaris suggereerde dat Moskou niet heeft gereageerd op het “substantiële aanbod” dat voor het eerst in juni werd gepresenteerd, en vertelde CNN “it takes two to tango”.

“We beginnen alle onderhandelingen om Amerikanen naar huis te brengen die gegijzeld of ten onrechte vastgehouden worden met een slechte acteur aan de andere kant. We beginnen al deze onderhandelingen met iemand die een mens Amerikaan heeft genomen en behandeld als een onderhandelingsfiche”, zei de functionaris. “Dus in sommige opzichten is het niet verrassend, zelfs als het ontmoedigend is, wanneer diezelfde actoren niet noodzakelijk direct op onze aanbiedingen reageren, niet constructief deelnemen aan onderhandelingen.”

Administratie blijft aanbod communiceren

De functionaris weigerde commentaar te geven op de details van het ‘substantiële bod’. Ze zeiden dat het in de Russische rechtbank was om erop te reageren, maar tegelijkertijd laat dat ons niet passief, aangezien we het aanbod op zeer hoog niveau blijven communiceren.

De families van Whelan, die sinds 2018 door Rusland wordt vastgehouden wegens vermeende spionage, en WNBA-ster Griner, die sinds februari in Moskou vastzit wegens drugsbezit, hebben er bij het Witte Huis op aangedrongen hun vrijlating te verzekeren, indien nodig ook via een gevangenenruil.
Wie is Viktor Bout, de Russische wapenhandelaar die bekend staat als de 'Merchant of Death', aangeprezen voor de Amerikaanse gevangenenruil?

De strategische coördinator voor communicatie van de Nationale Veiligheidsraad, John Kirby, zei woensdag dat een hoge regeringsfunctionaris met de families heeft gesproken voorafgaand aan de aankondiging van Blinken over het ‘substantiële voorstel’. Biden sprak onlangs telefonisch met de vrouw van Griner, Cherelle, en de zus van Whelan, Elizabeth.

Griner, die begin juli schuldig pleitte maar zei dat ze onbedoeld cannabis naar Rusland had gebracht, getuigde woensdag in een Russische rechtszaal als onderdeel van haar lopende proces tegen drugsaanklachten, waarvoor ze tot 10 jaar gevangenisstraf kan krijgen. Het is duidelijk dat haar proces moet worden afgerond voordat een deal wordt afgerond, volgens Amerikaanse functionarissen die bekend zijn met het Russische rechtsproces en de interne werking van de onderhandelingen tussen de VS en Rusland.

Tijdens maanden van interne discussies tussen Amerikaanse agentschappen verzette het ministerie van Justitie zich tegen de handel in Bout, zeggen mensen die over de kwestie zijn geïnformeerd. Echter, Justitie-functionarissen accepteerden uiteindelijk dat een Bout-handel de steun heeft van topfunctionarissen van het State Department en het Witte Huis, waaronder Biden zelf, zeggen bronnen.

De Russische regering heeft Bout vaak genoemd als het onderwerp van een potentiële handel voor een aantal Amerikanen.

Toen hem vorige week op het Aspen Security Forum werd gevraagd waarom Moskou zo geïnteresseerd is om Bout terug te krijgen, antwoordde CIA-directeur Bill Burns: “Dat is een goede vraag, want Viktor Bout is een engerd.”

“De Russen hebben in de loop der jaren zeker interesse getoond in de terugkeer van Victor Bout, maar dat zijn, zoals ik in mijn oude leven heb geleerd, zeer gecompliceerde problemen in termen van proberen uit te zoeken”, zei hij, verwijzend naar zijn lange ambtstermijn als diplomaat.

Viktor Bout, voormalig Sovjet-militair officier en verdachte van wapenhandel, arriveert in 2010 op de luchthaven van Westchester County.

De Amerikaanse regering verzet zich al lang tegen de ruil van gevangenen en beweert dat ze landen alleen aanmoedigen om Amerikanen vast te houden, zodat ze als onderhandelingsfiche kunnen worden gebruikt. Advocaten hebben deze zorgen in twijfel getrokken en hebben betoogd dat het belangrijker is dat Amerikanen naar huis kunnen komen.

Onder hoge functionarissen van de Biden-regering kreeg het idee van gevangenenruil eerder dit jaar een nieuwe impuls na de succesvolle vrijlating van Trevor Reed, een voormalige marinier die meer dan twee jaar gevangen werd gehouden in Rusland. Reed werd geruild voor Konstantin Yaroshenko, een Russische piloot die toen een federale gevangenisstraf van 20 jaar uitzat wegens samenzwering met cocaïnesmokkel.

Biden-functionarissen waren bang dat de beslissing om Reed te ruilen voor Yaroshenko door de Republikeinen zou worden bekritiseerd. In plaats daarvan kreeg het tweeledige lof, onder meer van een handvol Republikeinen die normaal gesproken scherpe critici van de regering zijn. Die ontvangst, zeggen bronnen, bracht de regering ertoe om alle opties opnieuw te onderzoeken — inclusief mogelijke ruilen — om Whelan en Griner uit Rusland te krijgen.

“Wat voor morele vernedering het ook is dat ze onschuldige mensen vasthouden en proberen iemand als meneer Yaroshenko, die daar het tegenovergestelde van is, uit ons te halen, we zijn niettemin zo toegewijd om onze mensen thuis te brengen dat we die pijnlijke keuzes in bepaalde omstandigheden”, vertelde de hoge regeringsfunctionaris aan CNN.

Het veiligstellen van hun vrijlating zou het Witte Huis ook een broodnodige politieke overwinning opleveren in de aanloop naar de tussentijdse verkiezingen in november, een punt dat sommige functionarissen stilletjes erkenden toen ze privé met CNN spraken. Er is ook een gevoel van urgentie om de twee gedetineerden naar huis te brengen, aangezien het Witte Huis te maken krijgt met toenemende publieke kritiek van de families van Amerikanen die onrechtmatig in het buitenland worden vastgehouden.

Dit verhaal is bijgewerkt met aanvullende opmerkingen.

Michael Conte en Christian Sierra van CNN hebben verslag uitgebracht.

Leave a Comment