De ambitieuze zoektocht om elke cel in ons lichaam in kaart te brengen

Om het probleem aan te pakken, analyseerde een consortium van wetenschappers (als onderdeel van het Human Cell Atlas-project) ongeveer 70.000 cellen van de placenta en het baarmoederslijmvlies van vrouwen die hun zwangerschap tussen zes en veertien weken hadden afgebroken.

De placenta is het orgaan waar voedingsstoffen en gassen heen en weer gaan tussen de moeder en de zich ontwikkelende baby. Er werd ooit gedacht dat het immuunsysteem van de moeder moest worden uitgeschakeld in het baarmoederslijmvlies waar de placenta zich nestelt, zodat de placenta en de foetus niet werden aangevallen omdat ze “buitenaards” waren (zoals een ongeëvenaarde transplantatie) vanwege de helft van de foetus. genen afkomstig van de vader. Maar deze opvatting bleek niet te kloppen – of op zijn minst te simpel.

We weten nu, uit verschillende experimenten, waaronder deze analyse, dat in de baarmoeder de activiteit van de immuuncellen van de moeder enigszins is verminderd, vermoedelijk om een ​​bijwerking tegen cellen van de foetus te voorkomen, maar het immuunsysteem wordt niet uitgeschakeld. In plaats daarvan nemen de immuuncellen die we eerder ontmoetten, natuurlijke killercellen, bekend om het doden van geïnfecteerde cellen of kankercellen, een heel andere, meer constructieve taak op zich in de baarmoeder: helpen bij het bouwen van de placenta.

Verder blijkt uit de analyse van de wetenschappers van 70.000 cellen dat allerlei andere immuuncellen ook belangrijk zijn bij de opbouw van een placenta. Wat ze allemaal doen, is echter nog niet duidelijk – dit is op het randje van onze kennis.

Muzlifah Haniffa, een professor in dermatologie en immunologie aan het Wellcome Sanger Institute en het Newcastle University Biosciences Institute in het VK, is een van de drie vrouwen die deze analyse leidden. Haniffa ziet het lichaam bijna dagelijks vanuit twee perspectieven: als een computationele analyse van cellen op een scherm, en als patiënten die door de deur lopen. Zowel als stenen als de boog die ze maken.

Op dit moment passen deze twee weergaven niet gemakkelijk in elkaar. Maar na verloop van tijd zullen ze dat wel doen. In de toekomst denkt Haniffa dat de hulpmiddelen die artsen dagelijks gebruiken – zoals een stethoscoop om naar iemands longen te luisteren of een eenvoudige bloedtelling – zullen worden vervangen door instrumenten die onze lichaamscellen in kaart brengen. Algoritmen analyseren de resultaten, verduidelijken het onderliggende probleem en voorspellen de beste behandeling. Andere artsen zijn het met haar eens – dit moet de toekomst van de gezondheidszorg zijn.

Wat dit voor jou kan betekenen

Baby’s worden nu routinematig geboren door IVF, orgaantransplantaties zijn gemeengoed geworden en de overlevingspercentages van kanker in het VK zijn de afgelopen jaren ruwweg verdubbeld – maar al deze prestaties zijn niets voor wat komen gaat.

Zoals ik heb geschreven in The Secret Body, versnelt de vooruitgang in de menselijke biologie in een ongekend tempo – niet alleen door het Human Cell Atlas-project, maar ook op veel andere gebieden. Analyse van onze genen geeft een nieuw begrip van hoe we verschillen – de acties van hersencellen geven aanwijzingen over hoe onze geest werkt; nieuwe structuren in onze cellen leiden tot nieuwe ideeën voor medicijnen; eiwitten en andere moleculen die in ons bloed circuleren, veranderen onze kijk op geestelijke gezondheid.

Natuurlijk heeft alle wetenschap een steeds grotere impact op ons leven, maar niets raakt ons zo diep of direct als nieuwe onthullingen over het menselijk lichaam. Aan de horizon nu, uit al dit onderzoek, zijn geheel nieuwe manieren om gezondheid te definiëren, te screenen en te manipuleren.

Leave a Comment