Dit is waarom we moeten stoppen het ‘apenpokken’ te noemen

Er zijn veel dingen misgegaan met de mislukte pogingen van Amerika om de verspreiding van de apenpokkenepidemie te stoppen.

Vaccinvoorraden werden niet vrijgegeven, bureaucratie heeft de productie opgehouden, distributie is lukraak verlopen, behandelingen zijn bijna onmogelijk te verkrijgen (wederom vanwege administratieve rompslomp) en artsen hebben onvoldoende informatie gekregen, waardoor veel patiënten afgewezen of een verkeerde diagnose gesteld.

Kortom, het is een akelig bekende puinhoop. Maar er is een deel van dit fiasco dat niet zo breed is gerapporteerd: we noemen het virus niet eens bij de juiste naam.

Het is geen apenpokken. Het is orthopokken. En hier is waarom het belangrijk is.

1. Het is fout.

In 1958 ontdekten Deense wetenschappers een nieuwe stam van het orthopoxvirus. Ze noemden het “apenpokken” omdat ze het ontdekten in laboratoriumprimaten. Maar in de natuur circuleert het virus niet onder apen, maar onder knaagdieren (“slaapzalmen, touweekhoorns en ratten in zakken”, meldt De New Yorker). Daarom was het decennialang vooral beperkt tot mensen die werden gebeten door dieren, jagers en, in 2003, Amerikanen die in contact kwamen met geïnfecteerde prairiehonden, die op hun beurt het virus kregen van ratten in buidels die uit Ghana waren geïmporteerd.

Als dit slechts een fout was, zou het niet zo belangrijk zijn. Maar het is ook een fout met een aantal zeer ongelukkige gevolgen.

2. Apen uit Afrika? Nee.

Ten eerste, als apenpokken zich verspreiden onder grotere delen van de Amerikaanse bevolking – wat vrijwel zeker zal gebeuren – zullen we de bekende racistische, nationalistische associaties van dit virus met “buitenlanders” en de landen waar het vandaan komt, horen. En in dat opzicht is het op zijn zachtst gezegd problematisch om het te karakteriseren als een vervelende ziekte die wordt gedragen door apen uit Afrika.

Verenigingen van zwarte en/of Afrikaanse mensen met apen, apen, enzovoort zijn enkele van de lelijkste onderdelen van Amerikaans racisme. Ze zitten vol pseudowetenschap over genetische verschillen tussen de ‘rassen’ en de minderwaardigheid van mensen met een donkere huidskleur ten opzichte van mensen met een lichtere huid. Het potentieel om Afrika, zwarte lichamen en gekleurde mensen te stigmatiseren is enorm en duidelijk.

Overdrijf ik hier? Ik denk het niet. Diezelfde dynamiek zagen we in de jaren tachtig met betrekking tot aids, dat voor het eerst verscheen bij mensen in de jaren twintig, in de koloniale Congolese stad die toen Leopoldville heette, nu bekend als Kinshasa.

Zelfs voordat dit feit zelfs maar definitief was vastgesteld, verschenen er racistische beschrijvingen van Afrikaanse seksuele vraatzucht in de reguliere Amerikaanse pers, die al lang bestaande, verderfelijke mythen opriepen van Afrika (het ‘donkere continent’) als een plaats van wreedheid en ziekte. (Haïtianen met een donkere huid werden verder gestigmatiseerd als dragers van de ziekte.) Veel van deze retoriek leek op negentiende-eeuwse hysterie over Afrikaanse ‘geslachtsziekten’ en kwam weer naar voren in de verontwaardiging van de Republikeinen over de pogingen van president Barack Obama om het ebolavirus in te dammen, dat, hoewel weinig onthoud het nu, was een centraal thema bij de tussentijdse verkiezingen van 2014.

We lopen het gevaar dat een soortgelijk proces zich nu ontvouwt. Zoals we zagen bij het vroege gebruik van de uitdrukking “Wuhan-coronavirus” in 2020, is het voor xenofoben en demagogen heel gemakkelijk om terminologie te gebruiken die hun nativistische basis woedend maakt en een ziekte “otheriseert”. Gelukkig noemt niemand dit (nog) de ‘Centraal-Afrikaanse apenpokken’, maar het kan slechts een kwestie van tijd zijn voordat sommige reactionaire kringen de uitdrukking overnemen.

Nu, nogmaals, als de term ‘apenpokken’ echt een biologische realiteit weerspiegelde, zouden sommigen kunnen beweren dat we eraan vastzitten. Maar dat is niet het geval; de term is onjuist. En aangezien het doordrenkt is van racistische associaties en kolonialistische geschiedenis, zou het moeten worden weggegooid.

… terwijl apenpokken zich verspreiden onder grotere delen van de Amerikaanse bevolking – wat vrijwel zeker zal gebeuren – zullen we de bekende racistische, nationalistische associaties van dit virus met ‘buitenlanders’ en de landen waar het vandaan komt, horen.

3. Het stigmatiseren van een ziekte is niet bevorderlijk voor de volksgezondheid.

Het is ook nutteloos om een ​​infectieziekte te associëren met een dier, vooral wanneer het zich gedeeltelijk verspreidt door seksuele activiteit – en vooral wanneer die seksuele activiteit al gestigmatiseerd is, zoals homoseks.

Voorlopig zei Dr. Anthony Fauci op 26 juli dat de 3.500+ gevallen van orthopox in de Verenigde Staten “ongeveer 99 procent zijn onder mannen die seks hebben met mannen.” We zullen zien hoe lang dat duurt – in tegenstelling tot HIV zou orthopax net zo overdraagbaar moeten zijn in heteroseksuele intimiteit (je kunt het krijgen door knuffelen, masseren, beddengoed delen of close-dansen; geen lichaamsvloeistoffen vereist), en zal waarschijnlijk naar binnenkort heterogemeenschappen.

Toch is dit op dit moment een ziekte die veel voorkomt onder seksueel actieve homomannen, en het versterkt het stigma tegen ons om het ‘apenpokken’ te noemen.

Dat geldt zelfs binnen homogemeenschappen. Ik kan anekdotisch zeggen dat al mijn homovrienden over deze dreiging praten en deze zeer serieus nemen. Maar de naam “apenpokken” helpt niet – het associeert het virus met “dierlijk” gedrag. Het is vernederend. Geen wonder dat velen van ons het gewoon de pokken of mpox noemen. Niemand wil een aap worden genoemd.

Dat is met name het geval op dit historische moment, nu de LGBTQ-gemeenschap ziet hoe onze zwaar bevochten gelijkheid beetje bij beetje wordt weggenomen. Vergeef ons dat we ons een beetje ongewenst déjà vu voelen, want de nieuwe ziekte bedreigt ons terwijl Republikeinse politici ons vergelijken met kinderverkrachters en de waardigheid van onze intieme relaties ontkennen.

Meer in het algemeen, in de mate dat schaamte en stigma mensen van welke achtergrond of identiteit dan ook ervan weerhoudt om getest of behandeld te worden, veroorzaken ze meer ziekteverspreiding. Het zal al moeilijk genoeg zijn om mensen zich zorgen te maken over deze nieuwe dreiging na 28 maanden COVID. Er een homoziekte van maken met een vernederende naam zal niet helpen.

Natuurlijk is taal niet het enige, of zelfs het belangrijkste, dat er toe doet in deze strijd. Omdat ze de verspreiding van het virus niet hebben kunnen stoppen, moeten volksgezondheidsinstanties nu een voorsprong nemen, en dat betekent een veel bredere toegang tot onderwijs, vaccinatie, testen en behandeling.

Maar laten we bij het doen van dat werk niet onnodig het spookbeeld van racisme, homofobie en stigma oproepen.

Laten we het virus gewoon noemen wat het is: orthopox.

Leave a Comment