Er zijn gaten op de oceaanbodem. Wetenschappers weten niet waarom.

Diep in het water langs een vulkanische bergkam op de bodem van de Atlantische Oceaan, vonden zeereizigers die een op afstand bediend voertuig gebruikten om grotendeels onontgonnen gebieden te onderzoeken, een patroon van gaten in het zand.

Tijdens de duik, ten noorden van de Azoren, nabij het vasteland van Portugal, op 23 juli, zagen ze ongeveer een dozijn reeksen gaten die leken op een spoor van lijnen op de oceaanbodem, op een diepte van 1,6 mijl.

Ongeveer een week later, op donderdag, waren er nog vier waarnemingen op het Azoren-plateau, een onderwaterterrein waar drie tektonische platen samenkomen. Die gaten waren ongeveer anderhalve kilometer diep en ongeveer 300 mijl verwijderd van de plaats van de eerste ontdekking van de expeditie.

De vraag die de wetenschappers zichzelf en het publiek stellen in posts op Twitter en Facebook, is: Wat creëert die tekens op de oceaanbodem?

“De oorsprong van de gaten heeft wetenschappers stumped”, zei de post op Twitter van het Ocean Exploration-project van de National Oceanic and Atmospheric Administration. “De gaten zien er door mensen gemaakt uit, maar de kleine stapels sediment eromheen suggereren dat ze zijn uitgegraven door … iets.”

Bijna twee decennia geleden, op ongeveer 27 mijl afstand van de locatie van de eerste waarneming van de huidige expeditie, zagen wetenschappers soortgelijke gaten tijdens een verkenning, zei Emily Crum, een woordvoerster van NOAA.

Maar het verstrijken van de tijd heeft geen duidelijke antwoorden opgeleverd, zei Michael Vecchione, een NOAA diepzeebioloog die aan dat project heeft deelgenomen en ook betrokken is bij een deel van deze laatste expeditie.

“Er is daar iets belangrijks aan de hand en we weten niet wat het is,” zei Dr. Vecchione. “Dit benadrukt het feit dat er nog steeds mysteries zijn.”

De gaten zijn slechts een van de vragen die wetenschappers op een ambitieuze oceaanexpeditie onderzoeken, terwijl ze de Mid-Atlantische Rug verkennen, een deel van een enorm diepzeegebergte en zich uitstrekt over meer dan 10.000 mijl onder de Atlantische Oceaan Oceaan.

Experts van NOAA zoeken naar antwoorden tijdens drie expedities die ze Voyage to the Ridge 2022 noemen, die begon in mei en zal eindigen in september, in reizen die hen van de wateren van Newport, RI, naar de Azoren en terug naar Puerto brengen Rico in het Caribisch gebied.

Ontdekkingsreizigers willen weten wat er leeft langs het continue bereik van onderwatervulkanen en wat er gebeurt als geologische processen die levensondersteunende hitte creëren, worden stopgezet.

Ze besteden veel aandacht aan diepzeekoraal- en sponsgemeenschappen, die “enkele van de meest waardevolle mariene ecosystemen op aarde zijn”, zegt Derek Sowers, een expeditiecoördinator aan boord van het NOAA-schip, de Okeanos Explorer.

Dr. Sowers zei dat expedities zoals de Voyage of the Ridge-projecten “fundamenteel” waren om inzicht te krijgen in de biodiversiteit van de planeet en “de nieuwe verbindingen die door al deze levensvormen worden geproduceerd.”

En ze willen meer weten over gebieden waar zeewater wordt verwarmd door magma, met diepzeeleven dat energie uit deze bron en chemicaliën haalt, in plaats van de zon, zoals het meeste leven op aarde.

“Dit heeft ons begrip vergroot van onder welke omstandigheden leven op andere planeten kan plaatsvinden,” zei Dr. Sowers.

Nadat het bureau zich tot sociale media had gewend in een poging het publiek te betrekken, stroomden tientallen reacties binnen, waarvan sommigen zich verdiepten in speculatie. Zijn de gaten door de mens gemaakt? Zouden ze een teken kunnen zijn van buitenaardse wezens? Zijn het sporen van een onderzeeër? Zouden het de ademhalingsgaten kunnen zijn van een “diepzeewezen dat zich onder het zand begraaft?”

Die laatste gok was niet per se zo vergezocht, zei Dr. Vecchione. In een artikel over de gaten die in 2004 werden ontdekt, stelden dhr. Vecchione en zijn co-auteur, Odd Aksel Bergstad, een voormalig onderzoeker aan het Institute of Marine Research in Noorwegen, twee hoofdhypothesen voor waarom de gaten bestaan. Bij beide was het leven in zee betrokken, ofwel wandelen of zwemmen boven het sediment en gaten porren, of het omgekeerde scenario, zich in het sediment graven en gaten boren.

De gaten die donderdag werden gezien, leken van onderaf naar buiten te zijn geduwd, zei Dr. Vecchione.

Het afzuigapparaat van het op afstand bediende voertuig verzamelde sedimentmonsters om te onderzoeken of er een organisme in de gaten zat, zei Dr. Sowers.

Dr. Vecchione zei dat hoewel hij blij was de gaten in de oceaanbodem weer tegen te komen, hij “een beetje teleurgesteld” was dat wetenschappers nog steeds geen verklaring hadden.

“Het versterkt het idee dat er een mysterie is dat we op een dag zullen ontdekken”, zei hij. “Maar we zijn er nog niet uit.”

Een laatste duik, die live gestreamd zal worden, moet nog worden uitgevoerd in de tweede expeditie van de serie, NOAA zei:. De derde expeditie begint op 7 augustus.

Leave a Comment