Europa’s laatste panda ontdekt in museumcollectie

De gefossiliseerde bovenmolaar en hoektand werden oorspronkelijk gevonden in de late jaren 1970 in steenkoolafzettingen en werden meer dan vier decennia bewaard in de collectie van het Bulgaarse Nationale Natuurhistorisch Museum.

“Ze hadden maar één etiket vaag met de hand geschreven”, zei Nikolai Spassov, een professor in het museum en auteur van een nieuwe studie over de tanden, in een persbericht. “Het kostte me vele jaren om erachter te komen wat de plaats was en wat de leeftijd was. Daarna kostte het me ook veel tijd om te beseffen dat dit een onbekende fossiele reuzenpanda was.”

“Deze ontdekking laat zien hoe weinig we nog weten over de oude natuur en toont ook aan dat historische ontdekkingen in de paleontologie tot onverwachte resultaten kunnen leiden, zelfs vandaag de dag”, zei hij.

Hoewel panda’s vooral bekend zijn door hun enige levende vertegenwoordiger, de reuzenpanda, was er ooit een reeks verwante soorten die door Europa en Azië zwierven.

Panda's ontwikkelden hun meest verbijsterende kenmerk minstens 6 miljoen jaar geleden

De soort die door de museumartefacten werd ontdekt, was volgens het persbericht de laatst bekende panda die in Europa leefde. Onderzoekers noemden het Agriarctos nikolovi naar de lang in dienst zijnde paleontoloog Ivan Nikolov van het museum, die de vondst oorspronkelijk catalogiseerde.

Uit het onderzoek bleek dat de beer zo groot was als de moderne reuzenpanda of iets kleiner. Hij at waarschijnlijk een overwegend vegetarisch dieet, maar de maaltijden zouden gevarieerder zijn geweest dan die van het enige levende familielid van de panda, dat alleen bamboe eet. De knobbels van de tanden waren waarschijnlijk niet hard genoeg om de houtachtige stengels van bamboe te verpletteren, wat suggereert dat het dier zachtere planten zou hebben gegeten, zo bleek uit het onderzoek.

De steenkoolafzettingen waarin de tanden werden gevonden, leverden het bewijs dat deze oude panda in beboste, moerassige gebieden woonde. Spassov en zijn co-auteur Qigao Jiangzuo, een panda-specialist van de Universiteit van Peking in China, stelden voor dat de panda mogelijk is uitgestorven tijdens een gebeurtenis waarbij het Middellandse-Zeebekken opdroogde, waardoor de omgeving veranderde.

“Reuzenpanda’s zijn een zeer gespecialiseerde groep beren”, zei Spassov in de release.

“Zelfs als A. niklovi niet zo gespecialiseerd was in habitats en voedsel als de moderne reuzenpanda, waren fossiele panda’s gespecialiseerd genoeg en hun evolutie was gerelateerd aan vochtige, beboste habitats,” zei hij. “Het is aannemelijk dat klimaatverandering aan het einde van het Mioceen in Zuid-Europa, met als gevolg verdroging, een negatief effect heeft gehad op het bestaan ​​van de laatste Europese panda.”

Het Mioceen-tijdperk was 23 miljoen tot 5 miljoen jaar geleden.

Het onderzoek is zondag gepubliceerd in de Journal of Vertebrate Paleontology.

Leave a Comment