Europa’s race om nieuwe energiebronnen veilig te stellen is op het randje van een mes

Terwijl Rusland zijn greep op de aardgasvoorziening verscherpt, zoekt Europa overal naar energie om zijn economie draaiende te houden. Kolencentrales worden nieuw leven ingeblazen. Miljarden worden uitgegeven aan terminals om vloeibaar aardgas binnen te halen, grotendeels uit schalievelden in Texas. Ambtenaren en staatshoofden vliegen naar Qatar, Azerbeidzjan, Noorwegen en Algerije om energieovereenkomsten te sluiten.

In heel Europa groeit de angst dat een afsluiting van Russisch gas regeringen zal dwingen brandstof te rantsoeneren en bedrijven om fabrieken te sluiten, bewegingen die duizenden banen op het spel kunnen zetten.

Tot dusver is de jacht op brandstof met aanzienlijk succes behaald. Maar aangezien de prijzen blijven stijgen en de Russische dreiging geen tekenen van afname vertoont, is de foutmarge klein.

“Er is een zeer grote en legitieme zorg over deze winter”, zegt Michael Stoppard, vice-president voor wereldwijde gasstrategie bij S&P Global, een onderzoeksbureau.

Vijf maanden na de Russische invasie van Oekraïne is Europa in de greep van een versnelde en steeds onomkeerbare transitie in de manier waarop het zijn energie krijgt om huizen te verwarmen en te koelen, bedrijven aan te drijven en stroom op te wekken. Een langetermijnoverschakeling naar meer hernieuwbare energiebronnen is ingehaald door een kortetermijnstrijd om de komende winter door te komen.

De hoeveelheid aardgas uit Rusland, ooit Europa’s grootste brandstofbron, is minder dan een derde van wat het een jaar geleden was. Deze week remde Gazprom, de Russische energiegigant, de reeds sterk verminderde stromen in een belangrijke pijpleiding van Rusland naar Duitsland terug, waardoor de Europese gasfuturesprijzen naar recordniveaus stegen.

Binnen een dag na de aankondiging van Gazprom riep de Europese Unie op tot 15 procent minder gas in het hele blok.

Deze stap weg van Russisch aardgas – bijna ondenkbaar na een decennialange omarming van Siberisch gas geleverd via pijpleidingen die duizenden kilometers lang zijn – stuurt schokgolven door fabrieksvloeren en dwingt regeringen om alternatieve energiebronnen te zoeken.

De meervoudige inspanning om alternatieven voor Russisch gas te ontdekken, heeft het tekort grotendeels goedgemaakt. Ondanks de bezuinigingen van Gazprom, was de levering van aardgas in Europa in de eerste helft van 2022 ongeveer gelijk aan die van dezelfde periode vorig jaar, aldus Jack Sharples, fellow aan het Oxford Institute for Energy Studies.

De opvallende artiest in deze comeback is vloeibaar aardgas, gekoeld tot een gecondenseerde vloeibare vorm en vervoerd op schepen. LNG is in wezen van plaats gewisseld met leidinggas uit Rusland als Europa’s belangrijkste brandstofbron. Ongeveer de helft van de aanvoer komt uit de Verenigde Staten, die dit jaar de grootste exporteur van de brandstof ter wereld werden.

Tegen het einde van het jaar dwingen Europese landen energiebedrijven om zoutcavernes en andere opslagfaciliteiten te vullen met gas om een ​​veiligheidsmarge te bieden voor het geval Rusland de pijpleidingen afsluit.

De gasopslag in Europa heeft nu ongeveer 67 procent van de totale capaciteit opgebouwd, meer dan 10 procentpunten meer dan een jaar geleden. Die niveaus scheppen enige troost dat Europese landen voor de winter iets kunnen bereiken dat dicht in de buurt komt van het doel van de Europese Unie van 80 procent vol.

Maar de zorgen nemen nog steeds toe, en er zijn veel redenen waarom de Europese inspanningen zouden kunnen mislukken als het koudere weer nadert.

Rusland is zich terdege bewust van de campagne van de Europese Unie om voldoende gas op te slaan om deze winter een afsluiting af te wenden en wil deze volgens analisten belemmeren door de pijpleidingstromen te doen afnemen. En allerlei weersproblemen — een uitzonderlijk koude winter, een storm in de Noordzee die de Noorse gasproductie uitschakelt of een druk Atlantisch orkaanseizoen dat LNG-tankers vertraagt ​​- zou Europa in energietekorten kunnen doen terechtkomen.

“We komen dicht bij de gevarenzone”, zegt Massimo Di Odoardo, vice-president voor gas bij Wood Mackenzie, een onderzoeksinstelling.

Als gevolg van deze zorgen zijn de Europese gasfuturesprijzen de afgelopen twee maanden verdubbeld tot ongeveer 200 euro per megawattuur op de Nederlandse TTF-beurs, ongeveer 10 keer het niveau van een jaar geleden.

De astronomische energiekosten in Europa zetten een grote verscheidenheid aan industrieën in het defensief, waardoor veranderingen worden afgedwongen die ertoe kunnen bijdragen dat de vrijwillige doelstelling van 15 procent gasbesparing van de Europese Unie haalbaar wordt. Het International Energy Agency voorspelde onlangs dat de vraag naar gas in de regio dit jaar met 9 procent zou dalen.

Zo gebruikt een staalfabriek van ArcelorMittal in de drukke haven van Hamburg in Duitsland al jaren aardgas om het ijzer te winnen dat vervolgens in zijn elektrische oven gaat. Maar onlangs is het overgestapt op het kopen van metalen inputs voor zijn fabriek van een zusterfabriek in Canada met toegang tot goedkopere energie. De aardgasprijzen in Noord-Amerika zijn, hoewel historisch gezien hoog, ongeveer een zevende van de Europese prijzen.

“Aardgas kost zoveel dat we het ons niet kunnen veroorloven” om op de gebruikelijke manier te werken, zei Uwe Braun, CEO van ArcelorMittal Hamburg.

Weinig analisten of leidinggevenden verwachten dat de situatie de komende maanden zal versoepelen. In plaats daarvan zou de winter wel eens een nagelbijter kunnen blijken te zijn met energie-intensieve industrieën zoals metaalsmelterijen en makers van kunstmest en glas onder druk.

Het nieuws over fabriekssluitingen of productiebeperkingen druppelt al binnen. In Roemenië zei ALRO Group onlangs dat het de productie in een grote aluminiumfabriek ging sluiten en 500 mensen moest ontslaan omdat de hoge energiekosten het niet-concurrerend maakten.

In sommige landen, waaronder Groot-Brittannië en Duitsland, hebben energiebedrijven deze kosten nog niet volledig doorberekend aan hun klanten, wat betekent dat de zwaarste klappen nog moeten komen.

“Het grootste risico op dit moment is een explosie van huishoudelijke en industriële energieprijzen deze winter, waar het publiek en de industrie nauwelijks mee om kunnen gaan”, zegt Henning Gloystein, directeur bij Eurasia Group, een politiek risicobedrijf.

Zendingen van vloeibaar aardgas, het belangrijkste alternatief voor via pijpleidingen uit Rusland voor een groot deel van het continent, blijft een kostbaar alternatief. En Europa’s groeiende vraag naar LNG kan nadelig zijn voor andere regio’s van de wereld die afhankelijk zijn van de brandstof.

Europa biedt in wezen vloeibaar gas weg van andere markten, voornamelijk in Azië, waar China, Japan en Zuid-Korea grote klanten zijn. Europa “haalt LNG weg van markten die niet bereid zijn de prijzen te betalen die Europa mogelijk bereid is te betalen”, vertelde Ben van Beurden, chief executive van Shell, een leverancier van LNG, donderdag aan verslaggevers. “Dat is een erg ongemakkelijke positie om in te zitten.”

Landen als Duitsland en Roemenië nemen ook andere stappen, waaronder: het terugbrengen van kolengestookte elektriciteitscentrales of het uitstellen van hun pensionering. Het idee is om de hoeveelheid gas die in elektriciteitscentrales wordt gebruikt om elektriciteit op te wekken te minimaliseren en het op te slaan voor essentiële zaken zoals verwarming van het huis of het runnen van fabrieken. Donderdag voorspelde het Internationaal Energie Agentschap dat de wereldwijde vraag naar steenkool dit jaar bijna negen miljard ton zou bereiken, wat overeenkomt met het hoogtepunt van 2013.

Er blijven veel onzekerheden. Hoewel Europa ongeveer twee dozijn terminals heeft om vloeibaar aardgas te ontvangen, zijn er geen in Duitsland. Berlijn worstelt om maar liefst vier van deze installaties te bouwen en heeft 2,5 miljard euro opzij gezet om vier LNG-verwerkingsschepen te huren, maar het is niet duidelijk of een van hen snel genoeg online zal zijn om deze winter veel hulp te bieden.

Het weer kan ook cruciaal zijn, en niet alleen in Europa. Een ijskoude winter in Azië, lang de primaire markt voor vloeibaar gas, zou de concurrentie met Europa versterken voor wat analisten zeggen is een beperkte wereldwijde voorraad LNG

Het is ook moeilijk in te zien waar anders grote gasstijgingen vandaan zouden komen. “Als we de Russische aanvoer volledig verliezen, is er niet veel ruimte om de aanvoer van elders te vergroten”, zei de heer Sharples van het Oxford Institute.

Er zijn nog andere wildcards. Tot de gascrisis toesloeg, stelde de Nederlandse regering een plan op om het enorme Groningen-veld in Noord-Nederland – een van de weinige grote bronnen van aardgas op het vasteland van Europa – af te bouwen vanwege lokale woede over aardbevingen veroorzaakt door gaswinning.

Sommige waarnemers zetten vraagtekens bij de aanhoudende onwil van de regering om wat de heer Stoppard van S&P Global een ‘slapende reus’ noemde, te wekken die zeer substantiële hoeveelheden gas – misschien wel 40 procent van het jaarlijkse Duitse verbruik – terug aan het net zou kunnen leveren.

De Nederlandse regering heeft besloten de gasbronnen voorlopig niet te sluiten vanwege “de onzekere geopolitieke ontwikkelingen”, maar houdt vol dat ze Groningen alleen zal overwegen “in het ergste geval, als de veiligheid van mensen in gevaar komt”.

Deze houding zou in de komende maanden kunnen worden getest.

Melissa Eddie verslaglegging bijgedragen.

Leave a Comment