Het vonnis van Brittney Griner vernieuwt de druk op president Biden

WASHINGTON – Onmiddellijk nadat een rechter in Moskou donderdag de gevangenisstraf van negen jaar van Brittney Griner had uitgesproken, werd de roep luider voor president Biden om een ​​manier te vinden om haar naar huis te brengen.

“We roepen president Biden en de regering van de Verenigde Staten op om hun inspanningen te verdubbelen om te doen wat nodig en mogelijk is”, zei ds. Al Sharpton in een verklaring.

Amerikaanse functionarissen en analisten hadden zich neergelegd bij een veroordeling voor mevrouw Griner, een basketbalster die tijdens het WNBA-seizoen voor een Russisch team speelt. Maar de kille realiteit van haar veroordeling voor drugs was een schok en hernieuwde oproepen aan Biden om haar vrijlating te verzekeren – zelfs toen critici woedend waren dat het aanbod om gevangenen te ruilen met Moskou Russische gijzeling beloont.

Het resultaat is een pijnlijk dilemma voor de regering-Biden, die probeert een harde lijn te handhaven tegen president Vladimir V. Poetin van Rusland over zijn oorlog in Oekraïne.

“Er is hier niets goeds”, zegt Andrea Schneider, een expert op het gebied van internationale conflictoplossing bij Cardozo School of Law. “Wat Biden ook doet, hij zal bekritiseerd worden – ofwel dat we te veel geven of dat we niet hard genoeg werken.”

Ambtenaren van het Kremlin hadden gezegd dat een mogelijke deal niet kon doorgaan voordat haar proces was afgerond, waardoor er een sprankje hoop ontstond dat het vonnis de deur zou openen voor een uitwisseling. Maar analisten noemden dat op korte termijn onwaarschijnlijk.

“Ik denk niet dat dit snel wordt opgelost”, zegt Jared Genser, een mensenrechtenadvocaat die Amerikanen vertegenwoordigt die door buitenlandse regeringen worden vastgehouden. “Ik denk dat het feit dat Poetin niet meteen ja heeft gezegd, betekent dat hij naar het aanbod van de VS heeft gekeken en heeft gezegd: ‘Nou, dat is hun eerste aanbod. Ik kan meer krijgen dan dat.’”

Dat aanbod van de VS, dat in juni voor het eerst aan Rusland werd aangeboden, was gericht op de vrijlating van mevrouw Griner en Paul N. Whelan, een voormalige marinier die in Moskou was gearresteerd en in 2020 was veroordeeld voor spionage.

De regering-Biden stelde voor om de twee Amerikanen te ruilen voor de beruchte Russische wapenhandelaar Viktor Bout, die halverwege een federale gevangenisstraf van 25 jaar zit voor het aanbieden van wapens aan een Colombiaanse rebellengroep die de Verenigde Staten toen als een terroristische organisatie beschouwden.

Het voorstel heeft al een nieuwe vorm gegeven aan de Amerikaanse diplomatie ten aanzien van Rusland, dat op hoog niveau was bevroren sinds Poetin’s invasie van 24 februari in Oekraïne. Een telefoontje over de zaak op 29 juli tussen staatssecretaris Antony J. Blinken en zijn Russische ambtgenoot, Sergey V. Lavrov, was hun eerste gesprek sinds het begin van de oorlog. Maar het leek het Kremlin onbewogen te laten. Het Witte Huis zegt dat Rusland een niet nader te kwader trouw tegenaanbod heeft gedaan dat de Verenigde Staten niet serieus nemen.

Op vrijdag vertelde dhr. Lavrov aan verslaggevers dat de twee landen de kwestie zouden blijven bespreken via de gevestigde kanalen. Hij herhaalde de aandringen van het Kremlin dat de Verenigde Staten de onderhandelingen niet in het openbaar zouden bespreken, hoewel de Russische media begin deze zomer de zaak van de heer Bout aan die van mevrouw Griner begonnen te koppelen.

Maar de druk is scheef. Terwijl de heer Poetin lang heeft gezocht naar de vrijlating van de heer Bout, misschien uit loyaliteit aan een man met diepe banden met de Russische veiligheidsstaat, kost de voortdurende opsluiting van de wapenhandelaar de heer Poetin weinig. Met andere woorden, de tijd is in het voordeel van de heer Poetin.

Meneer Biden daarentegen wordt van twee kanten bekneld.

Aan de ene kant staan ​​de aanhangers van mevrouw Griner. Haar vrouw, Cherelle Griner, heeft Biden in het openbaar gepleit om zo snel mogelijk een deal met Poetin te sluiten. Die pleidooien werden herhaald door de heer Sharpton, democratische activistische groeperingen, televisieexperts, professionele atleten en beroemdheden op sociale media. (Dhr. Sharpton riep donderdag ook op tot de vrijlating van Mr. Whelan.)

“Hoe kon ze het gevoel hebben dat Amerika haar terug heeft?” Dat zei NBA-superster LeBron James medio juli. “Ik zou het gevoel hebben: ‘Wil ik zelfs terug naar Amerika?'”

Dat was voordat het voorstel van meneer Biden om meneer Bout vrij te laten openbaar werd. Ambtenaren zeiden dat ze het aanbod hebben bekendgemaakt, dat vorige week werd bevestigd door een persoon die op de hoogte was van de gesprekken, om de druk op Rusland op te voeren. Maar de onthulling weerspiegelt misschien ook een verlangen om de financiers van mevrouw Griner te laten zien dat meneer Biden niet op zijn handen zat.

“Wij geloven dat het belangrijk is voor het Amerikaanse volk om te weten hoe hard president Biden werkt om Brittney Griner en Paul Whelan naar huis te krijgen”, zei John F. Kirby, een woordvoerder van de nationale veiligheid van het Witte Huis, destijds. “We vinden het belangrijk dat hun families weten hoe hard we hieraan werken.”

Nadat mevrouw Griner donderdag was veroordeeld, hernieuwde de heer Biden zijn toezegging om “alle mogelijke wegen te volgen om Brittney en Paul Whelan zo snel mogelijk veilig thuis te brengen.”

Het Witte Huis wil echter niet zeggen hoe de heer Biden dat doel zou kunnen bereiken. “Ik denk niet dat het nuttig zou zijn voor Brittney of Paul als we meer in het openbaar zouden praten over waar we ons in de onderhandelingen bevinden en wat de president wel of niet bereid zou zijn te doen,” zei dhr. Kirby.

Maar bijna elk aanvullend aanbod zou zeker de kritiek van de andere flank van de heer Biden versterken – en de beschuldigingen dat de heer Biden zich overgaf aan afpersing door de heer Poetin, een man die hij een oorlogsmisdadiger heeft genoemd.

“Dit is de reden waarom dictaturen – zoals Venezuela, Iran, China, Rusland – Amerikanen gijzelen, omdat ze weten dat ze er iets voor zullen krijgen,” vertelde Rep. Mike Waltz, Republikein van Florida, vorige week aan Newsmax. “Ze weten dat uiteindelijk een of andere administratie zal betalen. En dit plaatst gewoon een doelwit op de rug van elke Amerikaan die er is.

Mike Pompeo, de voormalige minister van Buitenlandse Zaken, herhaalde de kritiek in een Fox News-interview vorige week en zei dat de vrijlating van Mr. Bout “waarschijnlijk zou leiden tot meer” Amerikanen die in het buitenland worden gearresteerd. En voormalig president Donald J. Trump, die er tijdens zijn ambtsperiode trots op was in het buitenland vastgehouden Amerikanen vrij te laten, verwierp de voorgestelde deal in grove bewoordingen.

De heer Bout, zei hij, was “absoluut een van de slechtste ter wereld, en hij zal zijn vrijheid krijgen omdat een potentieel verwend persoon vol drugs Rusland binnengaat.” (Russische functionarissen die mevrouw Griner half februari op een luchthaven in de buurt van Moskou aanhielden, vonden minder dan één gram cannabis-vape-olie in haar tassen.)

De heer Genser, de advocaat van andere gedetineerde Amerikanen, merkte op dat de heer Biden een andere optie heeft dan het verhogen van zijn aanbod. Hij zou nieuwe manieren kunnen zoeken om de heer Poetin te laten lijden.

“Je moet de kosten voor Vladimir Poetin om ze vast te houden drastisch verhogen”, zei dhr. Genser. “Het gaat er niet alleen om Poetin te geven wat hij wil. Het gaat erom dat hij tegelijkertijd de pijn voor hem opheft.”

Dat is echter geen gemakkelijke opgave. Ambtenaren van de regering van Biden hebben maandenlang geprobeerd manieren te bedenken om Poetin genoeg pijn te doen om hem zijn invasie van Oekraïne te laten staken. Net als de vrijheid van mevrouw Griner en meneer Whelan, blijft ook dat doel ongrijpbaar.

Leave a Comment