In Monkeypox confronteren homomannen een crisis met echo’s uit het verleden

Het was happy hour in een homobar in Harlem, 4West Lounge, en de menigte na het werk was gekomen om rumpunch te drinken en naar ‘RuPaul’s Drag Race’ te kijken.

Maar in plaats daarvan spraken de mannen, zittend op krukken, over het zich snel verspreidende apenpokkenvirus: hun pogingen om een ​​felbegeerde vaccinafspraak te bemachtigen, in een stad waar de vraag naar de injecties het aanbod ver overtreft; de trage uitrol van vaccins en behandelingen door de overheid; en hun verwarring over hoe de ziekte zich verspreidt en hoe ze veilig kunnen blijven.

“Het voelt als survival of the fittest, met alle pandemische golven en nu apenpokken en al deze vaccinproblemen”, zei James Ogden, 31, die een vaccinafspraak kreeg na wekenlang navigeren door het glitchy online aanmeldingsproces van de stad.

Kelvin Ehigie, 32, de barman, was het daarmee eens. Toen hem werd gevraagd naar de toekomst, zei hij: “Ik heb er geen vertrouwen in.”

Voor homo- en biseksuele mannen in New York is de zomer verteerd door soortgelijke gesprekken als gevallen van apenpokken onder mannen die seks hebben met mannen.

Er is wijdverbreide angst voor het virus, dat zich voornamelijk verspreidt door nauw fysiek contact en ondraaglijke laesies en andere symptomen veroorzaakt die tot ziekenhuisopname kunnen leiden. Er is angst voor het isolement en het mogelijke stigma van een infectie, omdat degenen die apenpokken oplopen wekenlang thuis moeten blijven. En sommigen vrezen het vaccin zelf, in een echo van de aarzeling en het wantrouwen dat de reactie van het coronavirus belemmerde.

Velen zijn ook woedend over de vertragingen en onhandige pogingen van de regering om de ziekte in te dammen, waaronder vertraagde vaccins en gemengde berichten over hoe het virus zich verspreidt en hoe mensen zichzelf moeten beschermen.

En sommigen zijn bang dat apenpokken kan worden omgezet in een politiek wapen dat kan worden gebruikt tegen homo’s en transgenders, wier rechten de afgelopen maanden steeds meer onder vuur zijn komen te liggen van de Republikeinen.

Vorige week verklaarde de Wereldgezondheidsorganisatie apenpokken tot een wereldwijde noodsituatie voor de gezondheid, nadat het zich in de loop van drie maanden vanuit delen van Afrika, waar het endemisch is, heeft verspreid naar tientallen landen en tienduizenden mensen over de hele wereld heeft besmet. Donderdag waren er meer dan 3.000 bevestigde gevallen in de Verenigde Staten en 1.148 in New York, maar experts suggereren dat er te weinig gevallen worden geteld.

De heer Ehigie kreeg de eerste injectie van het vaccin met twee doses na een verwijzing van zijn therapeut, maar hij was bang dat de stad hem misschien nooit een tweede zou geven.

En hoewel hij zei dat iedereen begrijpt hoe HIV zich verspreidt, voelde Monkeypox nog steeds als een mysterie voor hem en vele anderen. “Vooral in New York,” zei hij, “waar iedereen de hele tijd in nauw contact staat met iedereen, is eng.”

Bijna alle gevallen buiten Afrika waren bij mannen die seks hebben met mannen. In New York identificeerde slechts 1,4 procent van de apenpokkenpatiënten zichzelf als hetero, terwijl de rest zichzelf omschreef als homoseksueel, biseksueel of weigerend te zeggen, volgens stadsgegevens.

De ziekte is zelden dodelijk en er zijn geen sterfgevallen buiten Afrika gemeld.

Maar de combinatie van het falen van de overheid en een virus dat tot nu toe vooral homo- en biseksuele mannen heeft getroffen, heeft regelmatig vergelijkingen getrokken met de beginjaren van de hiv/aids-epidemie.

Die jaren werden gekenmerkt door daden van homofobie die nog steeds in de hoofden van veel homoseksuele Amerikanen worden geschroeid. De perssecretaris van het Witte Huis maakte grappen over aids tijdens een persconferentie in 1982. Kerken weigerden begrafenissen voor de doden te verzorgen. En president Ronald Reagan hield pas in 1987 een openbare toespraak over de epidemie, toen ongeveer 23.000 Amerikanen aan de ziekte waren overleden.

Meningsverschillen binnen het New York City Department of Health over hoe de risico’s van de ziekte te communiceren, kwamen vorige week in het openbaar. Sommige epidemiologen hebben betoogd dat ambtenaren mannen die seks hebben met mannen explicieter moeten adviseren hun aantal partners te verminderen, of zelfs kortetermijnonthouding te overwegen. (De directeur-generaal van de WHO heeft deze week een soortgelijke aanbeveling gedaan, waaronder dat mannen moeten heroverwegen om “seks met nieuwe partners” te hebben, volgens STAT News.)

Een woordvoerster van de afdeling zei dat berichten die mannen adviseren om zich vooral van seks te onthouden, homo- en biseksuele mannen zouden kunnen stigmatiseren en de fouten uit het verleden zouden herhalen.

Die geschiedenis hield veel mensen bezig (en veel spandoeken) tijdens een protest vorige week in Manhattan, georganiseerd door activistische groepen, waaronder ACT UP, dat in 1987 werd opgericht als reactie op de nalatigheid van de regering over hiv/aids.

“Ik vind het jammer dat we hier moeten zijn”, zegt Erik Bottcher, een gemeenteraadslid wiens district Chelsea en Hell’s Kitchen omvat, buurten die hard zijn getroffen door de uitbraak.

“We zijn al zo lang gedwongen om dit te doen, we zijn gedwongen om voor onze eigen gezondheidszorg te vechten toen we door de regering in de steek werden gelaten”, zei hij. “Schande voor de regering om ons weer in de steek te laten.”

In de buurt droegen demonstranten borden waarin president Biden werd vergeleken met de heer Reagan.

Jon Catlin, 29, een afgestudeerde student, zei dat hij verschillende mensen met apenpokken kende in New York en nog veel meer in Berlijn, waar hij parttime woont om onderzoek te doen. Hij zei dat hij de evolutie van het idee van catastrofe in het Duitse denken bestudeert, en “waarvan het lijden als een crisis geldt”.

“Omdat het queer mensen overkomt,” zei de heer Catlin, is de regering traag geweest om apenpokken als een echte crisis te behandelen, wachtend met het inzetten van vaccindoses totdat de gevallen exponentieel waren gegroeid.

“Aids werd aanvankelijk ook niet als een crisis behandeld”, voegde hij eraan toe, voordat hij een homofoob gezegde uit die tijd aanhaalde. “De grap over de jaren ’80 is ‘de juiste mensen stierven’.”

Maar hoe graag de demonstranten ook wilden strijden tegen wat zij als onverschilligheid beschreven, velen waren ook bezorgd dat meer aandacht vijandigheid van heteroseksuele mensen met zich mee zou kunnen brengen.

Tijdens de bijeenkomst in Manhattan waarschuwde Mordechai Levovitz, de klinische directeur van Jewish Queer Youth, de menigte van ongeveer 100 mensen dat de LGBTQ-gemeenschap een zondebok zou kunnen worden in het geval van een grotere en meer wijdverbreide uitbraak van apenpokken.

‘Je weet wat er gaat gebeuren,’ schreeuwde hij in een microfoon. “Over een paar maanden zullen er op de omslag van elk tijdschrift kinderen staan ​​met apenpokken op hun gezicht, en ze zullen achter ons aan komen.”

Dat was een zorg die sommige mannen van 4West Lounge deelden.

Chavis Aaron, 33, de barmanager, zei dat de publieke focus op homo- en biseksuele mannen hem ongemakkelijk maakte. Hij kende twee homoseksuele mensen met de ziekte en begreep de statistieken over wie de uitbraak het meest trof, maar dacht nog steeds “dit is echt het probleem van iedereen”, zei hij.

“De situatie is nog steeds helemaal mistig en krankzinnig”, voegde hij eraan toe. “We krijgen informatie van Instagram en het nieuws en elk zegt iets anders.”

Sommige mensen improviseren verschillende manieren om zichzelf te beschermen tegen een ziekte die een maand kan duren, maar hun methoden kunnen gevaarlijk en diep onwetenschappelijk zijn.

“De meeste van mijn vrienden hebben geen seks of ze zijn gewoon erg selectief”, zei meneer Ehigie, de barman. Hij kent ook mannen die in het algemeen tegen vaccins zijn “omdat ze denken dat de vaccins een politieke agenda hebben of slechte bijwerkingen zullen veroorzaken.”

Anderen, zei hij, hadden een potentieel gevaarlijke benadering omarmd – waarbij ze een paar dagen na seks wachtten om te zien of er uitslag uitbrak voordat ze de seksuele activiteit hervatten – waarvan hij dacht dat ze die hadden aangenomen nadat ze de verkeerde dingen online hadden gelezen.

Twee jaar van pandemische isolatie hebben mensen enthousiast gemaakt voor menselijke verbinding. Er is tot nu toe weinig animo in de LGBTQ-gemeenschap om evenementen te annuleren.

Sommige evenementen hebben kleine concessies gedaan aan Monkeypox, waaronder Pines Party, een grote jaarlijkse bijeenkomst op Fire Island in juli, waarbij feestgangers werden gevraagd zich te laten vaccineren en niet aanwezig te zijn als ze zich onwel voelen.

Maar de uitbraak heeft ertoe geleid dat andere evenementen in de stad zijn afgelast, waaronder verschillende reguliere seksfeesten die minder bekend zijn maar een groter risico lopen dan dansfeesten.

In kleinere bars zoals 4West Lounge is het de laatste tijd rustiger. Een deel daarvan had waarschijnlijk te maken met het warme weer, of met een klantenkring die te hard feestte tijdens Pride Month in juni, zei het personeel.

Maar een deel ervan was ook het gevolg van de uitbraak, zeiden ze. De heer Aaron zei dat hij een paar vaste klanten kon bedenken die niet meer binnenkwamen nadat het aantal gevallen van apenpokken in juli begon te stijgen.

“Na Covid hebben veel mensen PTSS”, zei hij. “Ze gaan liever niet naar buiten dan het risico te nemen.”

Leave a Comment