JetBlue en Spirit Airlines kondigen fusieplan aan

JetBlue Airways bereikte donderdag een deal om Spirit Airlines te kopen, een fusie die de luchtvaartsector zou kunnen hervormen door druk uit te oefenen op de vier dominante luchtvaartmaatschappijen van het land.

De deal, die Spirit waardeert op $ 3,8 miljard, zou de op vier na grootste luchtvaartmaatschappij van het land creëren, met een marktaandeel van meer dan 10 procent, na United Airlines, dat een aandeel van bijna 14 procent heeft. Delta Air Lines en Southwest Airlines hebben elk meer dan 17 procent in handen, terwijl American Airlines meer dan 18 procent heeft.

De fusie zal waarschijnlijk een grondig onderzoek ondergaan door de antitrustregelgevers van de regering-Biden, die een agressief standpunt hebben ingenomen tegen bedrijfsconsolidatie, vooral in sectoren die al door een paar bedrijven worden gedomineerd. Gezien die realiteit probeerde de topman van JetBlue de Spirit-deal te gebruiken als een manier om zijn branche concurrerender te maken in plaats van minder.

“Ons argument is duidelijk: het beste wat we in de VS kunnen doen om een ​​meer concurrerende industrie te creëren, is JetBlue te laten groeien”, zei Robin Hayes, de CEO van het bedrijf, in een interview.

De overeenkomst is een overwinning voor JetBlue, die een rivaliserend aanbod verpestte: Frontier Airlines en Spirit hebben woensdag een fusiedeal afgeblazen nadat Spirit moeite had om zijn aandeelhouders te overtuigen om het bod te steunen, dat ongeveer $ 1 miljard onder dat van JetBlue bleef.

JetBlue en Spirit zeiden dat ze verwachtten dit najaar goedkeuring te krijgen voor de deal van de aandeelhouders van Spirit en van regelgevers tegen begin 2024. De luchtvaartmaatschappijen zijn van plan de transactie uiterlijk in de eerste helft van 2024 af te ronden en tegen de eerste helft als één luchtvaartmaatschappij te gaan opereren van 2025.

Maar de fusie zou moeilijk te voltooien zijn. Regelgevers hebben JetBlue en American al aangeklaagd wegens een partnerschap op luchthavens in Boston en New York. En op woensdag heeft de Federal Trade Commission een rechtszaak aangespannen om de overname door de socialemediagigant Meta van een klein virtual reality-bedrijf, Within, te blokkeren.

Om het toezicht op de regelgeving aan te pakken, heeft JetBlue gezegd dat het preventief zal afstoten van bepaalde luchthavens waar het en Spirit samen een grote aanwezigheid hebben. Een belangrijk punt van zorg bij fusies van luchtvaartmaatschappijen is dat ze een bedrijf dominant kunnen maken op bepaalde luchthavens of op bepaalde routes, waardoor het de concurrentie kan dempen en de tarieven voor sommige reizigers kan verhogen. Als toezichthouders de overname voorkomen, zal JetBlue Spirit $ 70 miljoen betalen en de aandeelhouders van Spirit $ 400 miljoen.

“De luchtvaartindustrie is belachelijk geconcentreerd en is en blijft een aandachtsgebied van het ministerie van Justitie”, zegt Bill Baer, ​​een gastgenoot bij de Brookings Institution die leiding gaf aan de antitrustafdeling van het departement in de regering-Obama.

Terwijl bedrijven die betrokken zijn bij fusies met directe concurrenten over het algemeen beweren dat de combinaties de concurrentie zullen vergroten en de consumenten ten goede zullen komen, zei de heer Baer, ​​werken ze meestal niet op die manier. De voorwaarden van de JetBlue-Spirit-deal suggereren dat de luchtvaartmaatschappijen zich voorbereiden op een zware strijd, zei hij.

Volgens de overeenkomst zou JetBlue Spirit verwerven voor ten minste $ 33,50 per aandeel in contanten, aanzienlijk meer dan de huidige prijs van Spirit. De aandelen van Spirit eindigden donderdag met minder dan 6 procent, op $ 25,66 per aandeel, als gevolg van scepsis over de deal. Het aandeel Frontier schoot donderdag met meer dan 20 procent omhoog.

JetBlue zei dat het de aandeelhouders van Spirit $ 2,50 per aandeel vooruit zou betalen bij hun goedkeuring van de deal en het equivalent van 10 cent per aandeel per maand volgend jaar – een stimulans om hen aan boord te houden tijdens wat een lang proces zou kunnen zijn. Als de deal in 2024 niet rond is, kan de waarde stijgen tot 34,15 dollar per aandeel.

De gecombineerde luchtvaartmaatschappij zou in New York zijn gevestigd en geleid worden door de heer Hayes. Het zou 458 vliegtuigen, 34.000 werknemers en naar schatting 77 miljoen klanten hebben, aldus de luchtvaartmaatschappijen.

JetBlue zei dat het een jaarlijkse besparing van $ 600 miljoen tot $ 700 miljoen verwachtte door de vaste kosten over een groter bedrijf te spreiden. Op basis van cijfers voor 2019 wordt geraamd dat de jaarlijkse omzet van de gecombineerde luchtvaartmaatschappij ongeveer $ 11,9 miljard zal bedragen.

Na jaren van faillissementen en consolidatie was de luchtvaartindustrie begin 2010 grotendeels gestabiliseerd, waarbij de vier grote luchtvaartmaatschappijen het grootste deel van de markt in handen hadden. In 2016 verloor JetBlue een biedingsoorlog voor Virgin America tegen Alaska Airlines.

De overname van Spirit zou JetBlue helpen zijn aanwezigheid uit te breiden in steden als Fort Lauderdale en Orlando in Florida, San Juan in Puerto Rico en Los Angeles. De luchtvaartmaatschappij zei ook te verwachten te groeien op de hubluchthavens van de grotere luchtvaartmaatschappijen, zoals Las Vegas, Dallas, Houston, Chicago, Detroit, Atlanta en Miami – een strategie die gedeeltelijk is bedacht om antitrustregelgevers te overtuigen die graag meer willen zien concurrentie op luchthavens waar een of twee luchtvaartmaatschappijen de meeste gates en vluchten controleren.

Maar zelfs als de deal succesvol wordt afgesloten, zijn fusies van luchtvaartmaatschappijen notoir moeilijk, waarbij vakbonden, soms verouderde en incompatibele computersystemen, niet-overeenkomende vloten van vliegtuigen en uiteenlopende bedrijfsculturen moeten worden samengesmolten.

“De fusie zal een case study zijn van de vloek van de winnaar”, zegt Erik Gordon, hoogleraar bedrijfskunde aan de Universiteit van Michigan. “JetBlue zal jaren van nachtmerries doormaken die proberen vliegtuigen, systemen en culturen van verschillende planeten te integreren.”

Toen American en US Airways ongeveer tien jaar geleden fuseerden, duurde het vier en een half jaar om over één enkel contract te onderhandelen voor monteurs, platformwerkers en andere werknemers vertegenwoordigd door de Transport Workers Union of America, zei Gary Peterson, de directeur van de vakbond. divisie.

“Het combineren van werkgroepen is als het combineren van de Mets en de Yankees tot een organisatie”, zei hij.

De heer Peterson zei dat passagiers en arbeiders over het algemeen verliezers zijn in dergelijke combinaties, maar dat de vakbond zou vechten om arbeiders te beschermen naarmate de fusie vorderde.

Sara Nelson, de voorzitter van de Association of Flight Attendants-CWA, die stewardessen vertegenwoordigt bij 19 luchtvaartmaatschappijen, waaronder Spirit, zei dat haar vakbond de deal alleen zou steunen als stewardessen in de voordelen zouden delen.

“Het is onze taak om de omstandigheden voor werknemers te verbeteren en strategisch te zijn over hoe we dat doen”, zei ze in een verklaring.

De JetBlue-Spirit-deal komt tot stand te midden van wijdverbreide ontevredenheid met de luchtvaartindustrie, die het afgelopen jaar moeite heeft gehad om de herstellende vraag naar reizen bij te houden.

Het ministerie van Transport zei onlangs dat het in mei meer dan twee keer zoveel klachten had ontvangen over terugbetalingen, vertragingen, annuleringen en andere problemen van luchtvaartmaatschappijen dan in dezelfde maand in 2019, hoewel er minder mensen op reis waren. In april ontving de afdeling ruim drie keer zoveel klachten als voor de pandemie.

Terwijl JetBlue hoog scoort op het gebied van klanttevredenheid, heeft Spirit minder fans. En beide luchtvaartmaatschappijen hebben moeite gehad om soepel te werken tijdens het recente herstel. Ongeveer 68 procent van de Spirit’s vluchten en iets meer dan 62 procent van de JetBlue’s kwamen dit jaar tot en met mei op tijd aan, volgens de transportafdeling. Spirit stond in die periode op de zevende plaats en JetBlue op de 10e plaats onder Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen wat betreft tijdige prestaties. Spirit is in dat opzicht de afgelopen maanden aanzienlijk verbeterd, maar JetBlue slechts licht, volgens FlightAware, een provider van luchtvaartgegevens.

Sommige experts hebben vraagtekens geplaatst bij de bewering van de luchtvaartmaatschappijen dat de deal de consumenten ten goede zou komen, met het argument dat JetBlue niet in staat zou zijn om de kosten zo laag te houden als Spirit, die in de branche bekend staat als een ultra-low-cost luchtvaartmaatschappij.

“We hebben in de afgelopen 30 jaar nog geen luchtvaartfusie in de Verenigde Staten gezien die goed is geweest voor consumenten, goed voor arbeid en zelfs goed voor de steden en regio’s waarin ze actief zijn”, zegt William J. McGee, een senior fellow voor luchtvaart en reizen bij het American Economic Liberties Project, dat pleit voor sterker antitrustbeleid en handhaving.

De deal van Spirit en JetBlue zou andere luchtvaartmaatschappijen kunnen inspireren om te fuseren om concurrerend te blijven, zegt Helane Becker, managing director en senior analist bij Cowen, een investeringsbank. “Als deze transactie zou worden uitgevoerd, zou dit kleinere luchtvaartmaatschappijen, met name regionale luchtvaartmaatschappijen, kunnen aanmoedigen om te fuseren”, zei ze.

JetBlue en Spirit zeiden dat ze onafhankelijk zouden blijven opereren, met ongewijzigde loyaliteitsprogramma’s en klantenaccounts, totdat de fusie voltooid was.

Leave a Comment