Leugens voor winst: kunnen Sandy Hook-ouders Alex Jones afsluiten?

AUSTIN, Texas – Als virale leugens privémensen schaden, zijn de rechtbanken dan hun beste toevluchtsoord? Een proces om te beslissen hoeveel de samenzweringszender Alex Jones een Sandy Hook-familie moet betalen voor het belasteren van hen, probeert die vraag te beantwoorden.

Neil Heslin en Scarlett Lewis, de ouders van Jesse Lewis, 6, die stierf in Sandy Hook, vragen $ 150 miljoen aan schadevergoeding voor jarenlange kwelling en bedreigingen die ze hebben doorstaan ​​in de nasleep van de leugens van Mr. Jones over hen op Infowars, zijn Austin -gebaseerde website en uitzending. Ze vervolgen hem in de eerste van drie rechtszaken waarin jury’s zullen beslissen hoeveel hij moet betalen aan familieleden van 10 mensen die zijn gedood tijdens de massale schietpartij op 14 december 2012, op Sandy Hook Elementary School in Newtown, Conn., voor het verspreiden van leugens die ze waren actoren in een “valse vlag” -operatie, gepland door de regering als voorwendsel voor wapenbeheersing.

Vorig jaar verloor Mr. Jones standaard een reeks lasterzaken van Sandy Hook, wat de weg vrijmaakte voor de schadeprocedures.

De heer Heslin, mevrouw Lewis en JT Lewis, de broer van Jesse, zullen deze week getuigen.

Belangrijker dan geld, zeiden de ouders, is het oordeel van de samenleving over een cultuur waarin virale desinformatie levens schaadt en reputaties vernietigt, maar degenen die het verspreiden, worden zelden verantwoordelijk gehouden. “Spraak is gratis, maar voor leugens moet je betalen”, zei Mark Bankston, de advocaat van de ouders, vorige week tegen de jury in zijn openingsverklaring. “Dit is een casus over het creëren van verandering.”

Maar het proces laat zien hoe moeilijk het is om de opvattingen van die-hard complottheoretici te weerleggen. Tijdens bijna drie dagen van getuigenis vorige week, voerde Daria Karpova, de bedrijfsvertegenwoordiger van Infowars, valse beweringen naar voren, en weigerde zelfs de mogelijkheid uit te sluiten dat het proces zelf een geënsceneerde gebeurtenis was. Ze wierp meneer Jones als slachtoffer, maakte zich zorgen over zijn gezondheid en zei dat de Sandy Hook-rechtszaken hem ‘miljoenen’ hebben gekost.

Die bewering stelde de advocaten van de families in staat om gegevens met de jury te delen waaruit blijkt dat Infowars de afgelopen jaren jaarlijks meer dan $ 50 miljoen aan inkomsten heeft verdiend.

De kern van het proces is een aflevering van juni 2017 van NBC’s “Sunday Night with Megyn Kelly”, waarin mevr. Kelly Mr. Jones profileerde. In de uitzending protesteerde dhr. Heslin tegen de ontkenning van dhr. Jones van de schietpartij. Hij herinnerde zich zijn laatste momenten met Jesse en zei: “Ik hield mijn zoon vast met een kogelgat door zijn hoofd.”

Daarna zongen Mr. Jones en Owen Shroyer, een luitenant van Mr. Jones bij Infowars, shows uit waarin werd gesuggereerd dat Mr. Heslin had gelogen. “Komt er een verduidelijking van Heslin of Megyn Kelly?” Mr. Shroyer zei over Infowars. “Ik zou je adem niet inhouden.”

Advocaten zeggen dat de drie processen lessen bevatten voor andere zaken tegen samenzweringsgezinde beklaagden, van de opstandelingen van 6 januari tot Trump-bondgenoten die zijn aangeklaagd omdat ze ten onrechte beweerden dat stemmachinefabrikanten de presidentsverkiezingen van 2020 hielpen “stelen”. De heer Jones wordt ook kritisch bekeken vanwege zijn rol in de gebeurtenissen rond de aanval van 6 januari 2021 op het Capitool.

“Deze Sandy Hook-ouders hebben jaren van hun leven doorgebracht en alles wat er nog over is van hun privacy opgeofferd om een ​​licht te werpen op venters van desinformatie, niet alleen om gerechtigheid te zoeken voor hun kinderen, maar om mensen die profiteren van tragedie te laten nadenken over de gevolgen van hun acties”, zegt Karen Burgess, een procesadvocaat bij Burgess Law in Austin, die Dominion Voting Systems vertegenwoordigde toen het werd aangeklaagd door Texas samenzweringstheoretici die zeiden dat het bedrijf hielp bij het manipuleren van de 2020-stemming. Geconfronteerd met sancties van de rechtbank, lieten de complottheoretici hun rechtszaak tegen het bedrijf vallen.

Advocaten van de Sandy Hook-families zeggen dat een uitspraak, die deze week in de eerste rechtszaak wordt verwacht, een signaal zou kunnen sturen naar andere samenzweringsleveranciers over de kosten van online leugens en een reeks gebeurtenissen in gang zou kunnen zetten die Infowars zou kunnen stilleggen.

Toch is de weg vooruit niet duidelijk. Op vrijdag heeft Mr. Jones het moederbedrijf van Infowars, Free Speech Systems, in een Chapter 11-faillissement geplaatst, wat normaal gesproken automatisch alle lopende rechtszaken stopzet. Free Speech Systems heeft de faillissementsrechtbank echter verzocht die automatische schorsing op te heffen, zodat het lopende proces kan doorgaan tot een uitspraak. Die motie is ingesteld voor een hoorzitting maandagochtend in een faillissementsrechtbank in Victoria, Texas. Rechter Maya Guerra Gamble van de Travis County District Court gaf aan dat het proces zou doorgaan.

Advocaten van de families zeggen dat een grote juryprijs deze week samen met het faillissement de operaties van Infowars zou kunnen bedreigen, maar veel details over de huidige financiën van meneer Jones zijn duister.

Voor nu zet de indiening de resterende twee Sandy Hook-schadeprocessen, beide gepland voor september, op pauze.

Vorige week lanceerden de advocaten van de heer Jones voor de rechtbank een verdediging die werd aangevoerd door andere beklaagden in politiek geladen lasterzaken: ons nationale discours is zo vervuild geraakt door desinformatie, zeiden ze, dat wie echt weet wat waar of onwaar is?

Federico Andino Reynal, de advocaat van Mr. Jones, beschuldigde fouten in de reguliere mediaberichten over Sandy Hook van de valse theorieën die door Mr. Jones werden verspreid.

“Hij had gezien wat hij zag als zoveel leugens en zoveel doofpotten en zoveel handen wassen van de feiten dat hij bevooroordeeld was geworden,” zei de heer Reynal. “Hij keek door een vuile bril naar de wereld. En als je door een vuile bril naar de wereld kijkt, is alles wat je ziet vies.”

Maar medewerkers van Infowars getuigden dat ze geen gemakkelijk beschikbare feiten over Sandy Hook – of veel anders – hebben gecontroleerd voordat ze hun opruiende beweringen uitzonden. Advocaten van de heer Heslin en mevrouw Lewis toonden aan de hand van interne e-mails en getuigenissen van Infowars-stafleden hoe de heer Jones en zijn topluitenants meerdere waarschuwingen negeerden dat doorgaan met het verspreiden van leugens van Sandy Hook de overlevenden zou schaden en Infowars in juridische problemen zou brengen.

In een op video opgenomen verklaring zei een voormalige werknemer, Rob Jacobson, dat hij deze waarschuwingen herhaaldelijk aan Infowars-stafleden had gegeven, “alleen om te worden ontvangen met gelach en grappen.”

Bijzonder opvallend was de NBC-aflevering, die in de rechtszaal werd vertoond. Daarin deed de heer Jones een aantal schadelijke valse beweringen, waaronder het afwijzen van een zelfmoordaanslag in 2017 waarbij 22 volwassenen en kinderen omkwamen tijdens een Ariana Grande-concert in Manchester, Engeland, als een aanval op “een stel liberale trendies”, die steunen ” islamistische” immigratie.

De heer Shroyer getuigde ook dat hij er niet in was geslaagd een vals rapport over de aflevering waarin de heer Heslin werd belasterd te controleren omdat hij geen tijd had.

Tijdens het proces vorige week bleef de stoel van de heer Jones aan de verdedigingstafel vaak leeg. Zijn advocaat, de heer Reynal, heeft geweigerd te zeggen of hij zal getuigen, eraan toevoegend dat de heer Jones de leiding heeft over zijn verdediging. De heer Reynal vertelde de rechter dat de afwezigheid van de heer Jones het gevolg was van een “medische aandoening” die de heer Jones, die buiten het gerechtsgebouw sprak, beschreef als een onbehandelde hernia.

Maar hij blijft zijn show uitzenden, waar hij en Mr. Shroyer vorige week de rechtszaak bespotten, het schenden van het bevel van de rechter om er geen commentaar op te geven. Toen meneer Jones voor de rechtbank kwam, reed hij in een colonne en ging in de rechtszaal zitten, omringd door lijfwachten. Vorige week stak de heer Reynal een opgestoken middelvinger in het gezicht van de advocaat van de families in een geschil over tentoonstellingen dat bijna eindigde in een vuistgevecht.

De rechtszaak heeft zijn tol geëist van de heer Heslin en mevrouw Lewis. Ze huurden beveiliging in nadat ze mensen buiten hun hotel op hen hadden zien wachten, en ze hebben gehoord dat loyalisten van Infowars hen omschrijven als pionnen in het streven van meneer Jones naar online invloed.

Tijdens zijn getuigenis in de rechtszaal op donderdag, suggereerde dhr. Shroyer dat het de rechtszaken waren, en niet de leugens van hem en dhr. Jones, die het lijden van de families verergerden. “Ik ben erg overstuur dat dit doorgaat”, zei hij, daarbij verwijzend naar de “enorme negatieve effecten op mijn carrière en levensonderhoud.”

Leave a Comment