Nichelle Nichols Dead: Uhura in originele ‘Star Trek’-serie was 89

Nichelle Nichols, die communicatieofficier Uhura speelde in de originele “Star Trek” -serie, stierf zaterdagavond in Silver City, NM. Ze was 89 jaar oud.

De dood van Nichols werd bevestigd door Gilbert Bell, haar talentmanager en zakenpartner van 15 jaar.

Nichols deelde een van de eerste interraciale kussen in de televisiegeschiedenis op ‘Star Trek’. Dat moment, met haar co-ster William Shatner, was een moedige zet van haar kant, Gene Roddenberry en NBC, bedenker van “Star Trek”, gezien het klimaat in die tijd, maar de aflevering “Plato’s Stepchildren”, die in 1968 werd uitgezonden, werd geschreven om alle betrokkenen een uitweg te geven: Uhura en Captain Kirk kozen er niet voor om te kussen, maar werden in plaats daarvan gedwongen om dit onvrijwillig te doen door buitenaardse wezens met het vermogen om de bewegingen van mensen te beheersen. Toch was het een mijlpaal.

Er waren eerder een paar interraciale kussen op de Amerikaanse televisie geweest. Een jaar eerder op ‘Movin’ With Nancy’ kuste Sammy Davis Jr. Nancy Sinatra op de wang in wat een spontaan gebaar leek, maar in feite zorgvuldig was gepland. De Uhura-Kirk-kus was waarschijnlijk de eerste op de televisie uitgezonden wit / Afro-Amerikaanse lip-to-lip-kus.

STAR TREK II: THE WRATH OF KHAN, Nichelle Nichols, met haar communicatie-oortje, 1982. (c)Paramount.  Met dank aan: Everett-collectie.

Maar Uhura, wiens naam komt van een Swahili-woord dat ‘vrijheid’ betekent, was essentieel buiten de interraciale kus: een bekwame officier die andere stations op de brug kon bemannen als dat nodig was, ze was een van de eerste Afro-Amerikaanse vrouwen die te zien was in een niet-ondergeschikte rol op televisie.

Nichols speelde Lt. Uhura in de originele serie, sprak haar in in ‘Star Trek: The Animated Series’ en speelde Uhura in de eerste zes ‘Star Trek’-films. Uhura werd gepromoveerd tot luitenant-commandant in “Star Trek: The Motion Picture” en tot volledige commandant in “Star Trek II: The Wrath of Khan.”

Nichols overwoog om “Star Trek” na het eerste seizoen te verlaten om een ​​carrière op Broadway na te streven, maar de Rev. Martin Luther King Jr., die een fan was van de serie en begreep hoe belangrijk haar personage was om deuren te openen voor andere Afro-Amerikanen op televisie, haar persoonlijk overhaalde om bij de show te blijven, vertelde ze astrofysicus Neil deGrasse Tyson in een interview voor het Archive of American Television.

Whoopi Goldberg, die later Guinan speelde in ‘Star Trek: The Next Generation’, heeft Uhura beschreven als een rolmodel en herinnert zich dat ze verbaasd en opgewonden was toen ze een personage van een zwarte vrouw op televisie zag dat geen dienstmeisje was.

Nichols en Shatner herinnerden zich het schieten van de beroemde kus heel anders. In ‘Star Trek Memories’ zei Shatner dat NBC erop stond dat de lippen van de acteurs elkaar nooit echt raken (hoewel ze dat wel lijken te doen). Maar in Nichols’ autobiografie ‘Beyond Uhura’ uit 1994 hield de actrice vol dat de kus echt was. Nerveus over de reactie van het publiek, stond het netwerk erop dat er alternatieve shots zouden worden gemaakt met en zonder een kus, maar Nichols en Shatner fladderden opzettelijk elk van de laatste af, zodat NBC zou worden gedwongen om iets uit te zenden wat leek op een kus (of hun lippen elkaar nu echt raakten of niet). niet).

Zowel de ‘Star Trek’- als ‘Movin’ With Nancy’-momenten lokten enkele negatieve reacties uit, hoewel Nichols zich herinnerde dat de fanmail overwegend positief en ondersteunend was.

NASA nam later Nichols in dienst in een poging om vrouwen en Afro-Amerikanen aan te moedigen astronauten te worden. NASA Astronaut Group 8, geselecteerd in 1978, omvatte de eerste vrouwen en etnische minderheden die werden gerekruteerd, waaronder drie die zwart waren. Dr. Mae Jemison, de eerste zwarte vrouw die aan boord van de Space Shuttle vloog, noemde “Star Trek” als een invloed op haar beslissing om zich bij het ruimteagentschap aan te sluiten.

Nichols bleef decennialang een aanhanger van het ruimteprogramma.

In 1991 werd Nichols de eerste Afro-Amerikaanse vrouw die haar handafdrukken liet vereeuwigen in het TCL Chinese Theatre. Bij de ceremonie waren ook andere leden van de originele “Star Trek”-cast aanwezig.

Geboren als Grace Nichols in Robbins, Illinois op 28 december 1932, begon Nichols haar showbusinesscarrière op 16-jarige leeftijd met zingen bij Duke Ellington in een ballet dat ze creëerde voor een van zijn composities. Later zong ze met zijn band.

Ze studeerde in Chicago, New York en Los Angeles. Haar doorbraak kwam met een optreden in Oscar Brown’s spraakmakende maar noodlottige musical “Kicks and Co.” uit 1961, waarin ze campuskoningin Hazel Sharpe speelde, die door de duivel en Orgy Magazine wordt verleid om “Orgy Maiden of the Month” te worden. .” Het stuk sloot na de korte try-out in Chicago, maar Nichols trok de aandacht van Playboy-uitgever Hugh Hefner, die haar boekte in zijn Chicago Playboy Club.

Nichols verscheen ook in de rol van Carmen voor een productie van “Carmen Jones” in Chicago, en trad op in een New Yorkse productie van “Porgy and Bess”, waarmee ze haar speelfilmdebuut maakte in een niet-gecrediteerde rol als danseres in een bewerking van dat werk in 1959. (Later zou ze af en toe haar zangtalenten laten zien op “Star Trek”.)

Terwijl hij in Chicago werkte, werd Nichols tweemaal genomineerd voor de theatrale Sarah Siddons Award van die stad voor beste actrice. De eerste kwam voor ‘Kicks and Co.’, terwijl de tweede voor haar optreden in ‘The Blacks’ van Jean Genet was.

Ze had kleine rollen in de films “Made in Paris”, “Mr. Buddwing” en het voertuig van Sandra Dee “Doctor, You’ve Got to Be Kidding!” voordat ze werd gecast voor ‘Star Trek’.

Volgens haar autobiografie had Nichols begin jaren ’60, vóór ‘Star Trek’, een affaire met Gene Roddenberry die meerdere jaren duurde. De affaire eindigde toen Roddenberry zich realiseerde dat hij verliefd was op Majel Hudec, met wie hij trouwde. Toen Roddenberry’s gezondheid decennia later achteruit ging, schreef Nichols mee aan een lied voor hem, getiteld ‘Gene’, dat ze zong op zijn begrafenis.

In januari 1967 stond Nichols op de omslag van het tijdschrift Ebony, dat binnen vijf jaar twee hoofdartikelen over haar publiceerde.

In het begin van de jaren ’70 deed de actrice een paar gastoptredens op tv en verscheen ze in de Blaxploitation-film “Truck Turner” uit 1974 met Isaac Hayes in de hoofdrol. Ze verscheen in een ondersteunende rol in een 1983 tv-aanpassing van “Antony and Cleopatra” waarin ook haar “Star Trek” co-ster Walter Koenig te zien was. Ze speelde met Maxwell Caulfield en Talia Balsam in de horror-sci-fi-film ‘The Supernaturals’ uit 1986.

Later begon Nichols stemwerk te doen en leende haar talent aan de animatieseries “Gargoyles” en “Spider-Man”. Ze sprak ook zichzelf uit op ‘Futurama’.

De actrice speelde de moeder van Cuba Gooding Jr.’s hoofdpersonage in “Snow Dogs” uit 2002 en Miss Mable in de 2005 Ice Cube-komedie “Are We There Yet?”

In 2007 keerde Nichols terug in het tweede seizoen van het NBC-drama “Heroes” als Nana Dawson, matriarch van een familie in New Orleans die werd verwoest door de orkaan Katrina, die zorgt voor haar verweesde kleinkinderen en achterneef, Micah Sanders (reguliere serie Noah Gray-Cabey ). Het jaar daarop verscheen ze in de films “Tru Loved” en “The Torturer”.

Nichols kreeg in 2015 een beroerte en werd in 2018 gediagnosticeerd met dementie.

Nichols was twee keer getrouwd en gescheiden. Ze wordt overleefd door haar zoon, Kyle Johnson.

Leave a Comment