Nichelle Nichols, luitenant Uhura op ‘Star Trek’, sterft op 89

Nichelle Nichols, de actrice die door fans van “Star Trek” overal wordt vereerd vanwege haar rol als luitenant Uhura, de communicatieofficier op het ruimteschip USS Enterprise, stierf zaterdag in Silver City, NM. Ze was 89.

De oorzaak was hartfalen, zei Sky Conway, een schrijver en een filmproducent die werd gevraagd door Kyle Johnson, de zoon van mevrouw Nichols, om namens de familie te spreken.

Mevr. Nichols had een lange carrière als entertainer, begon als tiener-zangeres en danseres in een avondmaalclub in Chicago, haar geboorteplaats, en verscheen later op televisie.

Maar ze zal voor altijd herinnerd worden voor haar werk aan ‘Star Trek’, de cult-inspirerende ruimteavonturenserie die werd uitgezonden van 1966 tot 1969 en met in de hoofdrol William Shatner als Captain Kirk, de heroïsche leider van de bemanning van het ruimteschip; Leonard Nimoy (die stierf in 2015) als zijn wetenschappelijke officier en adviseur, Mr. Spock, een ultralogische mensachtige van de planeet Vulcan; en DeForest Kelley (die stierf in 1999) als Dr. McCoy, ook bekend als Bones, de scheepsarts.

Een opvallende schoonheid, mevrouw Nichols zorgde voor een rilling van sexiness op de brug van de Enterprise. Ze was over het algemeen gekleed in een knus rood wambuis en zwarte panty; Het tijdschrift Ebony noemde haar het “meest hemelse lichaam in ‘Star Trek'” op de omslag uit 1967. Haar rol was echter zowel substantieel als historisch significant.

Uhura was een officier en een hoogopgeleide en goed opgeleide technicus die een zakelijke houding behield tijdens het uitvoeren van haar hoogstaande taken. Mevr. Nichols was een van de eerste zwarte vrouwen die een hoofdrol speelde in een netwerktelevisieserie, wat haar een anomalie maakte op het kleine scherm, dat tot die tijd zwarte vrouwen zelden in iets anders dan onderdanige rollen had afgebeeld.

In een aflevering van november 1968, tijdens het derde en laatste seizoen van de show, worden Captain Kirk en luitenant Uhura gedwongen om te omhelzen door de bewoners van een vreemde planeet, wat resulteert in wat algemeen wordt beschouwd als de eerste interraciale kus in de televisiegeschiedenis.

Mevr. Nichols’ eerste optredens in “Star Trek” dateren van vóór de sitcom “Julia” uit 1968, waarin Diahann Carroll, die een weduwe speelde die als verpleegster werkt, de eerste zwarte vrouw werd die een niet-stereotypische rol speelde in een netwerkserie .

(Een serie genaamd “Beulah”, ook wel “The Beulah Show” genoemd, met in de hoofdrol Ethel Waters – en later Louise Beavers en Hattie McDaniel – als dienstmeisje voor een blank gezin, werd begin jaren vijftig uitgezonden op ABC en vervolgens geciteerd door burgerrechten activisten voor zijn vernederende portretten van zwarte mensen.)

Maar de invloed van Uhura reikte veel verder dan de televisie. In 1977 begon mevr. Nichols een samenwerking met de National Aeronautics and Space Administration, waarbij ze als vertegenwoordiger en spreker een contract aanging om vrouwelijke en minderheidskandidaten voor ruimtevaarttraining te helpen werven; de klas van astronautenkandidaten van het volgende jaar was de eerste die vrouwen en leden van minderheidsgroepen omvatte.

In de daaropvolgende jaren trad mevr. Nichols op in het openbaar en nam ze mededelingen van openbare diensten op namens het agentschap. In 2012, nadat ze de hoofdspreker was in het Goddard Space Center tijdens een viering van de African American History Month, prees een NASA-persbericht over het evenement haar hulp voor de oorzaak van diversiteit in ruimteverkenning.

“Nichols’ rol als een van de eerste zwarte personages op televisie die meer was dan alleen een stereotype en een van de eerste vrouwen in een gezagspositie (ze was vierde in bevel over de Enterprise) inspireerde duizenden sollicitaties van vrouwen en minderheden”, aldus de release. gezegd. “Onder hen: Ronald McNair, Frederick Gregory, Judith Resnick, eerste Amerikaanse vrouw in de ruimte Sally Ride en huidige NASA-beheerder Charlie Bolden.”

Grace Dell Nichols werd geboren in Robbins, Illinois, op 28 december 1932 (sommige bronnen geven een later jaar), en groeide op in Chicago. Haar vader was een tijdlang burgemeester van Robbins en scheikundige. Toen ze 13 of 14 was, was ze het zat om door haar vrienden Gracie te worden genoemd en vroeg ze om een ​​andere naam bij haar moeder, die Michelle aardig vond, maar Nichelle voorstelde voor de alliteratie.

Ze was als kind balletdanseres en had een zangstem met een van nature breed bereik – meer dan vier octaven, zei ze later. Terwijl ze naar de Englewood High School ging, kreeg ze haar eerste professionele optreden in een revue in de College Inn, een bekende uitgaansgelegenheid in Chicago.

Daar werd ze gezien door Duke Ellington, die haar een jaar of twee later in dienst nam bij zijn touringorkest als danseres in een van zijn jazzsuites.

Mevr. Nichols verscheen in de jaren vijftig in verschillende muziektheaterproducties in het hele land. In een interview met het Archive of American Television herinnerde ze zich dat ze optrad in de Playboy Club in New York City, terwijl ze als understudy diende voor mevrouw Carroll in de Broadway-musical “No Strings” (hoewel ze nooit verder ging).

In 1959 was ze een danseres in de filmversie van “Porgy and Bess” van Otto Preminger. Ze maakte haar televisiedebuut in 1963 in een aflevering van ‘The Lieutenant’, een kortstondige dramatische serie over mariniers in Camp Pendleton, gemaakt door Gene Roddenberry, die vervolgens ‘Star Trek’ maakte.

Mevr. Nichols verscheen in de loop der jaren in andere televisieshows, waaronder “Peyton Place” (1966), “Head of the Class” (1988) en “Heroes” (2007). Ze verscheen ook af en toe op het podium in Los Angeles, ook in een one-woman-show waarin ze impressies deed van en hulde bracht aan zwarte vrouwelijke entertainers die haar voorgingen, waaronder Lena Horne, Pearl Bailey en Eartha Kitt.

Maar Uhura zou haar nalatenschap worden: een decennium nadat ‘Star Trek’ uit de lucht was gegaan, hernam mevr. Nichols de rol in ‘Star Trek: The Motion Picture’ en verscheen ze als Uhura, toen een commandant, in vijf opeenvolgende vervolgfilms tot en met 1991.

Naast een zoon zijn haar overlevenden twee zussen, Marian Smothers en Diane Robinson.

Mevrouw Nichols was twee keer getrouwd en gescheiden. In haar autobiografie uit 1995, ‘Beyond Uhura: Star Trek and Other Memories’, onthulde ze dat zij en Roddenberry, die in 1991 stierf, een tijdje een romantische relatie hadden gehad. In een interview in 2010 voor het Archive of American Television zei ze dat hij weinig te maken had met haar casting in “Star Trek”, maar dat hij haar verdedigde toen studio-executives haar wilden vervangen.

Toen ze de rol van Uhura op zich nam, zei mevrouw Nichols, beschouwde ze het destijds als louter een baan, waardevol als cv-versterker; ze was volledig van plan terug te keren naar het podium, omdat ze een carrière op Broadway wilde. Ze dreigde inderdaad de show na het eerste seizoen te verlaten en diende haar ontslag in bij Roddenberry. Hij zei dat ze er een paar dagen over moest nadenken.

In een verhaal dat ze vaak vertelde, was ze die zaterdagavond te gast bij een evenement in Beverly Hills, Californië – “Ik geloof dat het een NAACP-fondsenwerver was”, herinnerde ze zich in het archiefinterview – waar de organisator haar voorstelde aan iemand hij beschreef als “je grootste fan.”

‘Hij wil je heel graag ontmoeten,’ herinnerde ze zich dat de organisator had gezegd.

De fan, ds. Dr. Martin Luther King Jr., stelde zich voor.

‘Hij zei: ‘We bewonderen je enorm, weet je’,’ zei mevrouw Nichols, en ze bedankte hem en vertelde hem dat ze op het punt stond de show te verlaten. “Hij zei: ‘Dat kan niet. Jij kan niet.'”

Dr. King vertelde haar dat haar rol als een waardige, gezaghebbende figuur in een populaire show te belangrijk was voor de zaak van burgerrechten om af te zien. Zoals mevrouw Nichols het zich herinnerde, zei hij: “Voor de eerste keer zullen we op televisie worden gezien zoals we elke dag gezien zouden moeten worden.”

Op maandagochtend ging ze terug naar Roddenberry’s kantoor en vertelde hem wat er was gebeurd.

‘En ik zei: ‘Als je nog steeds wilt dat ik blijf, blijf ik. Ik moet.'”

Eduardo Medina droeg verslaggeving bij.

Leave a Comment