Overstroomd Kentucky wordt moe na weer een natuurramp

HAZARD, Ky. – Brandweerlieden en bemanningen van de Nationale Garde zijn het oosten van Kentucky binnengestroomd na dagen van dodelijke overstromingen, en gered door de honderden mensen die vastzaten in het gevaarlijke water.

Bereidt zich ook voor om een ​​delegatie te sturen: de kleine gemeenschap van Bremen, Ky., bijna 300 mijl verderop. Toen Bremen vorig jaar werd verscheurd door een van de ergste tornado’s in de geschiedenis van de staat, kwam de burgemeester van een klein stadje in het oostelijke deel van de staat helpen met het opruimen. Die stad, Hindman, was een van de zwaarst getroffenen van de overstromingen van deze week. Dus begon de burgemeester van Bremen onmiddellijk met het plannen van reizen door de staat met vrachtwagens vol voorraden – zelfs terwijl zijn eigen gemeenschap bleef herbouwen.

“Ik zei: ‘U was hier in december en heeft ons geholpen'”, zei burgemeester Allen Miller van Bremen in een telefoongesprek tegen de burgemeester van Hindman. “‘Nu is het tijd voor mij om de gunst terug te geven.'”

Ambtenaren hebben inspanningen als deze tegengehouden als een bewijs van een soort vrijgevigheid die ingebakken zit in de cultuur van Kentucky, een geest die is ontstaan ​​door generaties lang ontberingen waarin gemeenschappen op elkaar moesten vertrouwen om er doorheen te komen.

Maar die cyclus van steun is ook een ernstige herinnering aan de turbulentie die de natuurramp heeft veroorzaakt die de staat de afgelopen maanden in zijn greep heeft en die het herstel van de laatste calamiteit des te moeilijker zal maken. Ambtenaren zeiden zaterdag dat ten minste 25 mensen zijn omgekomen bij de overstromingen, maar het kan weken duren voordat de volledige omvang van de menselijke tol en fysieke verwoesting duidelijk wordt.

“Ik wou dat ik je kon vertellen waarom we hier in Kentucky steeds worden geraakt”, zei gouverneur Andy Beshear tijdens een briefing waarin hij de inwoners op de hoogte hield van het stijgende dodental en een gevoel van angst en uitputting toonde dat velen in de staat hebben gevoeld na terugkerende rampen, waaronder een krachtige ijsstorm vorig jaar die de stroomtoevoer naar 150.000 mensen in het oosten van Kentucky afsneed, een plotselinge overstroming in juli vorig jaar waardoor velen in hun huizen waren gestrand en de zeldzame decembertornado’s die een pad van bijna 200 mijl van vernietiging sneden en 80 mensen vermoord.

“Ik wou dat ik je kon vertellen waarom gebieden waar mensen misschien niet veel hebben, nog steeds geraakt worden en alles verliezen”, vervolgde de gouverneur. ‘Ik kan je het waarom niet geven, maar ik weet wat we doen als reactie daarop. En het antwoord is alles wat we kunnen.”

Deze rampen – met name de overstromingen en tornado’s – zouden enorme tegenslagen zijn voor elke gemeenschap. Maar hier waren het vooral rampzalige, opvallende plattelandsgebieden die na decennia van verval al zeer kwetsbaar waren.

“Deze plaatsen floreerden voorheen niet”, zegt Jason Bailey, de uitvoerend directeur van het Kentucky Center for Economic Policy, een onpartijdige denktank, en hij wijst op de erosie van de kolenindustrie en het verlies van banen in de industrie. “Om zelfs maar terug te gaan naar waar ze waren, is een lange weg.”

Voor gemeenschappen die zijn overspoeld door de krachtige overstromingen, is die weg nog maar net begonnen.

De ergste verwoesting is geconcentreerd in ongeveer een half dozijn provincies in de Appalachen aan de oostelijke rand van de staat. Minstens 14 mensen, waaronder vier kinderen, stierven in Knott County, zeiden ambtenaren. Meer dan 1.400 mensen zijn gered per boot en helikopter, en duizenden zitten zonder elektriciteit.

Huizen werden van hun fundamenten getrokken. Bruggen zijn weggespoeld, waardoor sommige afgelegen gemeenschappen ontoegankelijk zijn geworden. “Ik heb sloten zien ontstaan ​​waar geen sloten waren vanwege het stromende water”, zegt Dan Mosley, de rechter-commissaris voor Harlan County.

Zijn gemeenschap ondervond slechts kleine overstromingen, zei hij, dus de afgelopen dagen heeft hij arbeiders van de provinciale transportafdeling vergezeld met dumptrucks uitgerust met sneeuwploegen om wegen te ruimen die waren geblokkeerd door modder en puin in naburige gemeenschappen. De ergste vernietiging die hij zag was in Knott en Letcher Counti

“Het pure catastrofale verlies is moeilijk onder woorden te brengen”, zei hij. “Ik heb nog nooit zoiets gezien in mijn carrière of zelfs in mijn leven.”

In Breathitt County waren ten minste vier doden bevestigd, ongeveer een dozijn mensen werden vermist en een groot deel van de provincie bleef onder water. Veel huizen in het dunbevolkte graafschap waren nog onbereikbaar. Na de laatste overstroming had de gemeenschap al moeite om overeind te blijven.

“Nog geen twaalf maanden geleden hadden we weer een overstroming, een recordoverstroming, en veel gezinnen waren net begonnen hun leven weer op de rails te krijgen”, zei Hargis Epperson, de lijkschouwer van de provincie. ‘Nu is het helemaal opnieuw gebeurd, deze keer erger. Iedereen heeft alles twee keer verloren.”

In Hazard, een stad met iets meer dan 5.200 inwoners in Perry County, hadden 24 volwassenen, vijf kinderen en vier honden onderdak gezocht in de First Presbyterian Church – een aantal dat de komende dagen vrijwel zeker zal stijgen. Hun huizen waren overstroomd of weggevaagd door een modderstroom.

Sommigen van hen kwamen kletsnat en aangekoekt in de modder aan, zei Tracy Counts, een medewerker van het Rode Kruis in de kerk. Het enige wat ze hun te bieden had waren babydoekjes; er was geen stromend water.

“Het maakt het een moeilijkere puzzel om op te lossen, maar we passen ons aan en zorgen ervoor dat het gebeurt,” zei mevrouw Counts. “Het is gewoon moeilijk om om hulp te vragen als we allemaal in hetzelfde schuitje zitten.”

Melissa Hensley Powell, 48, werd naar de kerk gebracht nadat ze was gered uit haar huis in Hardshell, een niet opgenomen gebied van Breathitt County. Zij en haar vriend hadden haar broer, die verlamd is, uit hun huis getrokken en vervolgens een matras voor hem gedragen om op te liggen. Ze hielden hem droog door vuilniszakken en paraplu’s over hem heen te houden.

Twee dagen na haar redding, tijdens een lunch van Little Caesars-pizza en flessenwater, zei ze dat de ernst van wat ze had doorstaan, tot me doordrong. ‘Het begint te gebeuren,’ zei ze. “We zitten nog steeds in die adrenalinestoot.”

In de kerk heeft een gemeentelid draagbare toiletten gehuurd. Mensen hebben water, dekens en hondenvoer gedropt, en de gedoneerde items vullen een deel van de kerkbanken.

“Ik weet dat mensen dit beeld hebben van Oost-Kentucky”, zei mevrouw Counts, de pijnlijke perceptie onder buitenstaanders van de regio erkennend als arm en achterlijk. “Maar wij zijn de eersten die opstappen. Wij zijn de eersten die vragen: ‘Hoe kunnen we helpen?’”

Maar nu testte een aanval van rampen die geest van steun op diepgaande manieren.

Het is moeilijk om een ​​enkele weersgebeurtenis te koppelen aan klimaatverandering, maar de overstromingen en tornado’s hebben de kwetsbaarheden van Kentucky duidelijk gemaakt. Voor sommigen onderstreept het ook de mislukkingen om zich voor te bereiden, zoals experts waarschuwen voor zwaardere regenval, plotselinge overstromingen die korter worden maar krachtiger in omvang, en weerspatronen die over het algemeen grilliger worden.

“Laten we ons ervan bewust zijn dat dit een nieuwe norm is van ongelooflijk catastrofale gebeurtenissen, die onze meest kwetsbare gemeenschappen zullen treffen,“Zei Alex Gibson, de uitvoerend directeur van Appalshop, het kunst- en onderwijscentrum in Whitesburg, Kentucky, en vergelijkt de litanie van overstromingsrampen in het oosten van Kentucky met de verwoesting waarmee arme eilandstaten over de hele wereld worden geconfronteerd in het tijdperk van klimaatverandering.

In de uitgestrekte delen van de staat die nu kampen met de nasleep van overstromingen en tornado’s, zei de heer Bailey, was de infrastructuur al ontoereikend en waren de gemeenschappen verarmd. “We hebben mensen die op het randje leven”, zei hij.

“Zoveel van de rijkdom is gewonnen”, zei hij. “In een topografie die letterlijk is ontdaan van bomen en berghellingen, worden overstromingen in het bijzonder waarschijnlijker, riskanter, gevaarlijker – dat is wat we zien.”

En hoe graag de gemeenschappen ook op elkaar willen vertrouwen om te herstellen van de verwoesting, het zou moeilijk zijn om op eigen kracht de nodige middelen op te halen.

“De spanning is enorm geweest”, zei rechter Mosley, die ook een officier is in de Kentucky Association of Counties, over de wijdverbreide gevolgen van grote rampen.

“Zonder steun van buitenaf zou dit onoverleefbaar zijn”, zei hij. “De middelen van de federale overheid en ons geloof in God is het enige dat ons hier doorheen zal helpen.”

Shawn Hubler verslaglegging bijgedragen.

Leave a Comment