Waarom wil Rusland Viktor Bout zo graag terug?

Opmerking

In de Amerikaanse gevangenis in Marion, Illinois, in een speciale eenheid die zo beperkend is dat het de bijnaam “Little Guantánamo” heeft, dient een man met een brede bovenlijf, besnorde bijnaam de “koopman van de dood”, die minstens zes talen spreekt, een termijn van 25 jaar na het opbouwen van een wapensmokkel-imperium dat de hele wereld omspande.

Zijn naam is Viktor Bout. En zijn geboorteland Rusland wil hem graag naar huis. De grote vraag: waarom?

Bout, 55, is de meest beruchte wapenhandelaar van zijn tijd, beschuldigd van het profiteren van wapens die conflicten in Afrika, het Midden-Oosten en Azië aanwakkerden.

Wie is Viktor Bout, de Russische wapenhandelaar die wordt bekeken in geruchten van gevangenenruil?

Deze week zei minister van Buitenlandse Zaken Antony Blinken dat de Verenigde Staten Rusland een “substantieel aanbod” hadden voorgesteld om de vrijlating te verzekeren van twee Amerikanen die in Moskou worden vastgehouden, WNBA-ster Brittney Griner en veiligheidsadviseur Paul Whelan. Russische functionarissen hebben laten doorschemeren dat ze een gevangenenruil verwachten.

Het lijdt weinig twijfel dat Bout de hoofdprijs zou zijn voor Russische functionarissen, die hebben geprotesteerd tegen zijn behandeling sinds zijn arrestatie in 2008 in Thailand na een steek van de Drug Enforcement Administration. Steve Zissou, de in New York gevestigde advocaat van Bouts, waarschuwde deze maand dat “er geen Amerikanen zullen worden uitgewisseld tenzij Viktor Bout naar huis wordt gestuurd.”

Wat echter minder duidelijk is, is waarom Rusland zo veel om Bout geeft. Wanneer CIA-directeur William J. Burns werd deze maand op het Aspen Security Forum gevraagd waarom Rusland Bout wil, Burns antwoordde: “Dat is een goede vraag, want Viktor Bout is een engerd.”

Hoewel Rusland heeft geklaagd dat Bout in de val is gelokt door de DEA, geloven veel Amerikaanse functionarissen en analisten dat zijn woede niet te maken heeft met de grond van de zaak, maar eerder met Bouts banden met de Russische militaire inlichtingendienst.

AMERIKAANSE functionarissen hopen dat publieke druk zal leiden tot Russische vrijlating van gevangenen

“Het is duidelijk dat hij belangrijke banden had met Russische regeringskringen”, zegt Lee Wolensky, een ambtenaar van de Nationale Veiligheidsraad in de regering-Clinton, die de eerste pogingen leidde om het netwerk van Bouts aan te pakken.

Hoewel minder bekend dan de KGB en haar opvolger de FSB, heeft de Russische militaire inlichtingendienst, algemeen bekend als de GRU, de reputatie moedigere en riskantere acties te ondernemen. Het is de afgelopen jaren van alles beschuldigd, van het hacken van verkiezingen tot het vermoorden van dissidenten.

Bovendien suggereren rapporten dat Bout nauwe banden zou kunnen hebben met Igor Sechin, een voormalig vice-premier van Rusland en een bondgenoot van de Russische president Vladimir Poetin. Zowel Sechin als Bout dienden in de jaren tachtig bij het Sovjetleger in Afrika.

Bout heeft dergelijke banden met de GRU ontkend. Hij heeft ook gezegd dat hij Sechin niet kent.

Maar die stilte zou het punt kunnen zijn. De wapenhandelaar weigerde samen te werken met de Amerikaanse autoriteiten, ook al zat hij meer dan tien jaar, geïsoleerd en alleen, in een cel duizenden kilometers van zijn huis in Moskou. Die stilte zou beloond kunnen worden.

“Hij hield zijn kalmte in de gevangenis, heeft nooit iets aan de Amerikanen blootgesteld, voor zover ik weet”, zei de Russische journalist Andrei Soldatov.

Simon Saradzhyan van het Belfer Center for Science and International Affairs van Harvard University zei dat Bout nooit zo’n groot smokkelbedrijf had kunnen runnen zonder bescherming van de overheid, maar dat hij er nooit over sprak. “De Russische regering wil hem graag terughalen, zodat het zo blijft”, zei Saradzhyan.

Het bevrijden van Bout zou een bericht sturen naar anderen die in de problemen zouden kunnen komen, zei Mark Galeotti, een expert op het gebied van Russische veiligheid: “Het moederland zal je niet vergeten.”

“De Russen brengen met succes [him] terug zou worden beschouwd als een triomf”, zei Galeotti. “En laten we eerlijk zijn, op dit moment is het Kremlin op zoek naar triomfen.”

De Russische politiek analist Tatiana Stanovaya, de oprichter van de politieke analysegroep R.Politik, zei dat Poetin iets diepers wil dan politiek gewin. “We hebben een speciaal woord in de Russische taal voor mensen als Bout: “svoi.” Het betekent iemand van ‘ons’. Het is iemand die voor het moederland heeft gewerkt, tenminste in [the government’s] ogen.”

Bout, die in interviews heeft gezegd dat hij in 1967 in Tadzjikistan is geboren, studeerde talen aan het Sovjet-militair instituut voor vreemde talen in Moskou. Hij zei dat hij werd gedwongen om Portugees te studeren en later naar Angola werd gestuurd om als vertaler bij de Sovjet-luchtmacht te werken.

Militaire instituten waren belangrijke rekruteringsgronden voor de GRU (de meer verfijnde KGB bleef ondertussen bij universiteiten), zeggen experts. En hoewel zijn banden met Sechin onduidelijk zijn, studeerden beiden Portugees en overlapten ze met het Sovjetleger in Mozambique.

Kort na de ineenstorting van de Sovjet-Unie werd Bout, net als vele anderen die kansen zagen om te profiteren te midden van chaos, ondernemer. Hij gebruikte een kleine vloot van Antonov An-8-vliegtuigen uit de Sovjet-Unie om een ​​luchtvrachtbedrijf op te zetten en was blijkbaar bereid risico’s te nemen die anderen niet zouden nemen, door naar oorlogsgebieden en mislukte staten te vliegen.

Bout zou ook toegang hebben tot iets dat waardevoller is dan vliegtuigen: kennis van het lot van de enorme wapenvoorraden van de Sovjet-Unie.

“Hij verplaatste al tien jaar wapens uit plaatsen als Oekraïne”, zegt Douglas Farah, de president van het nationale veiligheidsbedrijf IBI Consultants en de co-auteur van een boek over Bout.

In 2000 was Bout een van ‘s werelds meest beruchte mensenhandelaars. Hij werd in het Britse parlement “de leidende koopman van de dood” genoemd en werd in VN-rapporten genoemd voor het leveren van zware wapens aan een rebellenbeweging in Angola en aan Charles Taylor uit Liberia, en steunde vervolgens een dodelijke burgeroorlog in het naburige Sierra Leone.

De mate waarin Bout werkte voor Russische militaire belangen wordt gedebatteerd. Farah zei dat hij geloofde dat, gezien de omvang van de militaire uitrusting die wordt verplaatst, dergelijk werk mogelijk stilzwijgend is goedgekeurd door de GRU.

Wolensky zei dat Bout onder de aandacht van de regering-Clinton kwam omdat hij vredesprocessen verstoorde die de president in heel Afrika steunde.

“In sommige gevallen bewapende hij beide kanten van het conflict”, zei Wolensky.

Onder toenemende internationale druk, waaronder een arrestatiebevel van Interpol dat in 2004 werd uitgevaardigd, keerde Bout terug naar Moskou.

Volgens vele verhalen deed Bout in die tijd een stap terug van zijn meest intense werk in de wapenhandel. Hij woonde in Golitsyno, een klein stadje buiten Moskou. Een vriend die zijn huis in 2008 bezocht, merkte later op dat het vol stond met boeken en, verrassend genoeg, een dvd van de Nicolas Cage-film ‘Lord of War’ uit 2005, die naar verluidt was geïnspireerd op het leven van Bouts.

Helaas voor hem werkte die gast – voormalig Zuid-Afrikaanse inlichtingenagent Andrew Smulian – voor de DEA.

Bout werd later gearresteerd in Thailand, waar hij in het geheim was opgenomen door de DEA die de aankoop organiseerde van 100 grond-luchtraketten, 20.000 AK-47 geweren, 20.000 fragmentgranaten, 740 mortieren, 350 sluipschuttersgeweren, vijf ton C- 4 explosieven en 10 miljoen munitie voor mensen waarvan hij dacht dat het agenten waren van de Revolutionaire Strijdkrachten van Colombia (FARC), een opstandige groepering.

De uitgebreide sting-operatie omzeilde een belangrijk probleem in de Amerikaanse achtervolging van Bout: hij had geen Amerikaanse wetten overtreden. In 2011 vond een federale rechtbank in New York hem schuldig aan verschillende aanklachten, waaronder samenzwering om Amerikaanse staatsburgers te vermoorden.

Russische functionarissen hebben vooral geklaagd over het agressieve en ongebruikelijke doelwit van Bout.

Maar de opname van Bout hielp om het bredere argument te maken dat hij geen eenvoudige zakenman was. Toen de agenten die zich voordeden als kopers voor de FARC zeiden dat de wapens zouden worden gebruikt tegen piloten van de Amerikaanse luchtmacht die met de Colombiaanse regering samenwerken, kon men Bout horen zeggen dat ze “dezelfde vijand” hadden.

‘Het zijn geen zaken,’ zei hij. “Het is mijn gevecht.”

Leave a Comment