Wie is Viktor Bout, de Russische wapenhandelaar die bekend staat als de “Merchant of Death”?

Er wordt steeds meer gespeculeerd dat de VS Viktor Bout, een veroordeelde wapenhandelaar met de bijnaam ‘Merchant of Death’, zouden kunnen vrijlaten om de vrijheid van basketbalster voor vrouwen veilig te stellen Brittney Griner en voormalig US Marine Paul Whelandie beiden in Rusland gevangen zitten.

Russische staatsmedia speculeren al maanden dat Griner, die in februari op een luchthaven in Moskou werd vastgehouden op verdenking van drugs, en Whelan, veroordeeld tot 16 jaar in een Russische gevangenis op beschuldiging van spionage die hij een opzet noemde, zouden kunnen worden geruild voor Bout, wiens vrijheid is lang gezocht door het Kremlin. Maar de regering-Biden bleef stil over de mogelijkheid.

Toen op woensdag, bood staatssecretaris Antony Blinken de eerste publieke blik op pogingen om Griner en Whelan naar huis te brengen, zeggende dat de VS een “substantieel voorstel” indienen naar Rusland.

Ambtenaren van de regering wilden niet reageren op berichten in de Amerikaanse media dat het aanbod op tafel een mogelijke gevangenenruil voor Bout omvat. Ook de advocaat van Bouts wilde niet bevestigen of zijn cliënt deel uitmaakte van de onderhandelingen. Het Kremlin zei dat er “nog” geen deal is gemaakt.

Bout, een voormalige militaire vertaler uit de Sovjet-Unie die internationaal wapenhandelaar werd, zit al meer dan tien jaar gevangen nadat hij naar Thailand was gelokt in een geheime operatie van de Drug Enforcement Administration die zich over drie continenten uitstrekte.

“Viktor Bout is in mijn ogen een van de gevaarlijkste mannen ter wereld”, vertelde Michael Braun, voormalig hoofd operaties van de Amerikaanse Drug Enforcement Administration, “60 minuten” in 2010.

Russische Viktor Bout Uitleveringshoorzitting uitgesteld
Viktor Bout zit op 28 juli 2008 in een detentiecel van het Hooggerechtshof van Bangkok, in Bangkok, Thailand.

Chumsak Kanoknan / Getty Images


Bout, de zoon van een boekhouder en automonteur, werd opgeroepen voor het Sovjetleger toen hij 18 jaar oud was nadat hij als tiener competitievolleybal had gespeeld, volgens een New Yorker-profiel dat in 2012 werd gepubliceerd. Hij diende twee jaar in een infanteriebrigade in het westen van Oekraïne, waarna hij zich aanmeldde bij het Militair Instituut voor Vreemde Talen in Moskou, waar hij Portugees studeerde. Bout drong er bij The New Yorker op aan dat hij nooit een spion was, maar anderen, waaronder zijn voormalige zakenpartner en een voormalige CIA-officier, zeiden dat hij ooit voor de GRU had gewerkt, de Russische buitenlandse militaire inlichtingendienst.

In 1995, toen hij 28 was, begon hij tijd door te brengen in de vrachtloodsen op de internationale luchthaven van Sharjah in de Verenigde Arabische Emiraten, en uiteindelijk lanceerde hij zijn vrachtluchtvaartmaatschappij, Air Cess, met een kleine vloot Russische vliegtuigen die goederen leverden aan Afrika en Afghanistan.

In de jaren die volgden, hielp Bout burgeroorlogen over de hele wereld aanwakkeren door meer geavanceerde wapens te leveren, soms aan beide kanten van de bloedige conflicten. “Als ik het niet deed, zou iemand anders het doen”, zei Bout tegen de New Yorker.

Tegen die tijd stond hij op de radar van Amerikaanse en Britse functionarissen. Peter Hain, de minister van staat voor Afrika in het Britse ministerie van Buitenlandse Zaken, luidde de noodklok toen Britse soldaten in Afrika werden aangevallen door steeds geavanceerdere wapens.

“Sanctiebrekers blijven het conflict in Sierra Leone en Angola bestendigen, met als gevolg dat talloze levens verloren gaan en verminkingen plaatsvinden. Viktor Bout is inderdaad de belangrijkste sanctiebreker, en een koopman van de dood die eigenaar is van lucht bedrijven die de rebellen in Angola en Sierra Leone bewapenen en andere logistieke ondersteuning bieden en de diamanten eruit halen die voor die wapens betalen … mensen helpen en aanzetten die hun wapens op Britse soldaten richten”, vertelde Hain in 2000 aan het Lagerhuis .

Volgens het boek “Operation Relentless: The Hunt for the Richest, Deadliest Criminal in History”, door Damien Lewis. “Het raakte een onmiddellijke snaar en de pers nam de toon en huilde.”

In de VS heeft het Office of Foreign Assets Control van het ministerie van Financiën sancties aangekondigd tegen Bout en zijn bedrijven die activa bevriezen en transacties via Amerikaanse banken verhinderden. Maar zijn zaken werden zo verborgen door dekmantelbedrijven dat de Amerikaanse regering ongewild een contract sloot met twee van zijn bedrijven om voorraden te leveren aan Amerikaanse troepen in Irak.

In 2007 bedacht de Drug Enforcement Administration een plan om Bout Rusland uit te lokken met een wapendeal die moeilijk te weigeren zou zijn. Het bureau huurde een undercoveragent in om contact op te nemen met een vertrouwde medewerker van Bout over een grote zakelijke deal. Die uitwisseling leidde tot de eerste ontmoeting tussen de nepwapenkopers van de DEA, die zich voordeden als functionarissen van de Revolutionaire Strijdkrachten van Colombia, ook bekend als de FARC, en Bouts medewerker op het eiland Curaçao, een paar honderd mijl voor de kust van Colombia.

Bouts medewerker, Andrew Smulian, reisde naar Moskou om de deal aan Bout te presenteren. Smulian ontmoette de undercoveragenten twee weken later in Kopenhagen en vertelde hen dat zijn zakenpartner de deal goed vond.

Weken later was Bout op weg naar Thailand, in de veronderstelling dat hij een ontmoeting zou hebben met FARC-functionarissen om de scheepvaart te bespreken die volgens de aanklagers “een arsenaal aan wapens van militaire kwaliteit” was om Amerikaanse helikopters in Colombia aan te vallen.

Tijdens een bijeenkomst in maart 2008 in een conferentieruimte van een hotel in Bangkok, vertelde Bout de DEA-informanten die zich voordeden als FARC-functionarissen dat hij de wapens in Colombia kon laten vallen en erkende dat de wapens konden worden gebruikt om Amerikanen te doden.

Nadat ze de bijeenkomst hadden afgeluisterd, stormden de Thaise politie en DEA-agenten de kamer binnen en arresteerden Bout.

“Het spel is voorbij”, zei Bout.

Vermeende Russische wapenhandelaar Viktor Bout
De beschuldigde Russische wapenhandelaar Viktor Bout arriveert op 5 oktober 2010 bij de rechtbank in Bangkok.

NICOLAS ASFOURI/AFP via Getty Images


Hij werd in 2010 na twee jaar juridische procedures aan de VS uitgeleverd en een jaar later veroordeeld voor terrorisme.

Bout werd veroordeeld tot 25 jaar gevangenisstraf. Nu 55 jaar oud, zou hij naar verwachting in augustus 2029 worden vrijgelaten, volgens de website van het Federal Bureau of Prisons.

“Ze zullen proberen me voor het leven op te sluiten”, zei Bout voor zijn veroordeling tegen The New Yorker. ‘Maar ik ga terug naar Rusland. Ik weet niet wanneer. Maar ik ben nog jong.’

Leave a Comment